El mayor exportador de contenedores del mundo dijo que las interrupciones del comercio que han disparado los precios de los fletes y saturado los principales puertos podrían empezar a remitir después del primer trimestre, decepcionando a los inversores pero señalando un eventual alivio para los cargadores.

El consejero delegado de A.P. Moller-Maersk A/S, Soren Skou, dijo que el cuarto trimestre:

«estuvo marcado, por un lado, por el continuo impacto de la pandemia del Covid-19, pero también por algunos progresos gratificantes en nuestra estrategia para convertirnos en el integrador de la logística de contenedores».

De cara al futuro, Maersk dijo que espera que:

«la actual situación excepcional» de aumento de la demanda, cuellos de botella en la cadena de suministro y escasez de equipos continúe este trimestre «y se normalice después».

Las acciones de la empresa con sede en Copenhague se desplomaron hasta un 10% ante los indicios de que las tarifas de los fletes están a punto de tocar techo. Con la capacidad totalmente desplegada y la entrada en servicio de nuevos contenedores, los observadores del sector esperan que los volátiles fletes al contado se estabilicen y los cuellos de botella disminuyan a finales del primer semestre.

«Hacia mediados de año, yo esperaría ver una nivelación de estos aumentos de tarifas actuales», dijo el miércoles el presidente de la Cámara Naviera Internacional, Esben Poulsson. «Se añadirá capacidad adicional al sistema de líneas de contenedores y se hará frente a esta demanda».

Empresas navieras como la surcoreana HMM Co. están encargando más contenedores para hacer frente a una escasez aguda, con la carga atascada en los almacenes más tiempo del habitual debido a los cierres y las restricciones laborales. Por ello, el Puerto de Los Ángeles está intentando que sus trabajadores se vacunen, según declaró el miércoles el director ejecutivo Gene Seroka en una entrevista con Bloomberg TV.

Bloomberg Intelligence: La escasez de cajas reduce el crecimiento del volumen de contenedores

Las tarifas de los contenedores al contado en las principales rutas comerciales alcanzaron récords el mes pasado. El coste de Shangai a Los Ángeles subió a un récord de 4.194 dólares por contenedor de 40 pies el 7 de enero, mientras que los del centro asiático a Rotterdam subieron a 9.066 dólares el 21 de enero, según el Índice Mundial de Contenedores de Drewry.

Las asociaciones comerciales de China y otras organizaciones de todo el mundo han dado la voz de alarma.

«Soy muy consciente de que los reguladores nos están observando y, si es necesario, podría haber una intervención», dijo la presidenta de Shipping Corp. of India, Harjeet Kaur Joshi, en una entrevista con Bloomberg TV, sin dar más detalles.

Skou, de Maersk, calificó la supervisión de las autoridades de la competencia como «algo natural» y parte de un negocio que toma sus precios de las fuerzas del mercado. «La razón por la que los fletes han subido tanto es simplemente porque ha habido más demanda que oferta», dijo.

En una entrevista en Bloomberg TV, Jeremy Nixon, director general de Ocean Network Express Pte., dijo que los atascos en los puertos y la escasa oferta de contenedores han supuesto un «considerable coste adicional», por lo que es inevitable que las tarifas de transporte suban. Espera que las dificultades continúen durante tres o cuatro meses más.

Por ahora, sin embargo, el aumento de las tarifas ha contribuido a impulsar los beneficios de algunas compañías navieras, muchas de las cuales registraron pérdidas en años anteriores debido al exceso de capacidad. Los transatlánticos también pueden beneficiarse en los próximos meses de las tarifas más altas que están negociando en los contratos fijos, dijo Skou.

«No hay duda de que las tarifas de los contratos están subiendo», aunque en distinto grado según la ruta, dijo. «Hemos renovado el 40% de nuestra cartera de contratos y estamos viendo que las tarifas están aumentando considerablemente».

Maersk dijo que espera que los beneficios crezcan hasta un 27% este año. HMM, la mayor naviera de Corea del Sur, registró en 2020 su primer beneficio operativo anual en 10 años.

El sector del transporte marítimo podría seguir enfrentándose a retos durante los próximos tres o cuatro meses, pero «esperamos que en el verano podamos volver a lo que llamamos una operación estable y que nuestros buques vuelvan a cumplir los plazos y que nuestros clientes sean atendidos de forma mucho más eficiente», dijo Nixon.