Los barcos pesqueros con tripulaciones de trabajadores forzados se comportan de manera sistemáticamente diferente al resto de la flota mundial, según un estudio que pretende ser el primero en identificar de forma remota los barcos potencialmente involucrados en la esclavitud moderna.

Utilizando datos satelitales, aprendizaje automático y experiencia en el terreno de profesionales de los derechos humanos, los investigadores de EE. UU. Encontraron que hasta el 26% de las aproximadamente 16,000 embarcaciones de pesca industrial analizadas tenían un alto riesgo de utilizar trabajo forzoso.

Se estima que hasta 100.000 personas trabajan en estas embarcaciones de alto riesgo, muchas de las cuales son víctimas potenciales del trabajo forzoso. El estudio también mostró dónde pescaban estos barcos de alto riesgo y los puertos que visitaban.

“Si bien estas estimaciones son impactantes e indican una omnipresencia alarmante del trabajo forzoso en las pesquerías mundiales, es probable que no representen la magnitud total del problema”, dijo el autor principal Gavin McDonald, investigador del proyecto en la Universidad de California, Santa Bárbara.

“Nuestros hallazgos pueden mejorar la comprensión de este problema en gran parte oculto y apoyar los esfuerzos globales para combatir esta tragedia humanitaria”, dijo a la Fundación Thomson Reuters.

Los medios de comunicación internacionales han puesto de relieve el trabajo forzoso en la flota pesquera mundial, pero se desconoce en gran medida el alcance del problema.

El trabajo forzoso, la restricción de movimientos, la servidumbre por deudas y las malas condiciones de trabajo se reconocen cada vez más como parte de una crisis de derechos humanos en el sector pesquero.

“El estudio puede ayudar a exponer la práctica generalizada de abusos laborales, trata de personas y esclavitud en alta mar, que afecta a cientos de miles de pescadores a bordo de grandes buques de pesca industrial”, dijo Rossen Karavatchev de la Federación Internacional de Trabajadores del Transporte.

La Organización Internacional del Trabajo (OIT) de las Naciones Unidas estima que 16 millones de personas fueron víctimas de trabajo forzoso en 2016, con un 11% en la agricultura, la silvicultura y la pesca.

El equipo de investigación recopiló 27 comportamientos y características diferentes de los barcos que podrían indicar trabajo forzoso a bordo y se pueden observar utilizando datos de monitoreo satelital de Global Fishing Watch, una organización sin fines de lucro que rastrea las operaciones de pesca.

El estudio encontró que los indicadores clave para distinguir los barcos de alto riesgo incluían viajar más lejos de los puertos, mayor potencia del motor, más horas de pesca por día, más tiempo dedicado a la pesca en alta mar y menos viajes de pesca en un año que otros barcos.

Los buques de alto riesgo visitaron puertos principalmente en África, Asia y América del Sur, aunque las excepciones incluyen Canadá, Nueva Zelanda, Estados Unidos y varios países europeos.

El informe, que se publicó el lunes en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS), contribuye a una tendencia creciente de utilizar la teledetección para arrojar luz sobre los desafíos sociales y de derechos humanos.

La teledetección se ha utilizado para detectar el trabajo forzoso en otros sectores, pero esos análisis utilizan imágenes satelitales de infraestructura estática, como hornos de ladrillos y plantas de procesamiento de pescado, que se sabe que están asociados con el trabajo forzoso.

Las imágenes satelitales también se han utilizado para mapear las poblaciones rurales en comunidades marginadas y detectar la pobreza mediante el uso de iluminación nocturna como indicador de la riqueza de los hogares.

“El estudio es una ‘victoria’ al brindarles a los actores contra la trata una nueva herramienta con la que identificar los barcos que esclavizan a los pescadores migrantes”, dijo Mark Taylor, consultor independiente en temas de trata de personas y ex funcionario del Departamento de Estado de Estados Unidos.

«Pero no puede resolver todo el problema, y ​​la lucha contra el tráfico de barcos de pesca se hace más difícil porque establecer la jurisdicción del delito a menudo es muy difícil».