Los ponentes de la última serie ICS Leadership Insights hablaron de la importancia del transporte marítimo y del comercio en la recuperación económica posterior a la gripe aviar.

Todos señalaron el inmenso impacto que la pandemia ha tenido en la economía mundial y cómo el transporte marítimo ha capeado el temporal en medio del aumento del nacionalismo y las políticas proteccionistas en todo el mundo.

El Embajador Tan Hung Seng, Representante Permanente de Singapur ante la OMC y la OMPI, dijo que el impacto a corto plazo [de la COVID-19] ha sido «devastador y ha acentuado el populismo económico», ya que el temor a la escasez de suministros médicos y alimentarios esenciales condujo a restricciones a la exportación y a la deslocalización.

«Fuimos testigos de una serie de restricciones comerciales, ya que los países se apresuraron a asegurar suficientes suministros para sí mismos. En consecuencia, el comercio mundial de mercancías se redujo alrededor de un 20% en 2020, mientras que el comercio de servicios cayó aproximadamente un 24%. Y las perspectivas de mejora seguirán siendo escasas, ya que las economías tardan en recuperarse».

Naturalmente, esto tiene un impacto en la industria del transporte marítimo mundial, dado que el 90% del volumen de comercio mundial se transporta por mar. Además, la pandemia ha amenazado la conectividad de la cadena de suministro y ha puesto de manifiesto las vulnerabilidades del sistema comercial mundial.

Sin embargo, tengo la esperanza de que la pandemia no conduzca a un rechazo total del sistema de comercio multilateral basado en normas. Como nos estamos dando cuenta rápidamente, la COVID-19 no conoce fronteras y sigue haciendo estragos en todo el mundo, un año después. Nadie está realmente a salvo hasta que todo el mundo esté a salvo, y esto nos recuerda con fuerza los méritos y la necesidad de la cooperación y la colaboración internacionales.

Ralf Nagel, director general de la Asociación Alemana de Armadores, aportó su opinión sobre el informe recientemente publicado por el ICS sobre el proteccionismo en las economías marítimas y sobre cómo la liberalización del comercio beneficia a las economías nacionales.

«Seamos claros, el libre comercio ha sacado a cientos de millones de personas de la pobreza en las últimas décadas. Las cifras actuales muestran que la pandemia está empujando a la gente, especialmente a la de los países menos desarrollados, de nuevo a la pobreza. El proteccionismo, desde mi punto de vista, hace lo contrario de lo que promete: reduce el comercio, encarece los productos, priva a la gente de trabajo y de alimentos allí donde se necesitan. Menos proteccionismo al final significa menos pobreza».

La OMC, la UNCTAD y muchos otros han demostrado los efectos positivos de la eliminación de las barreras comerciales y no debemos destruir estos logros con un nuevo proteccionismo de cara al COVID-19″.

Nagel explicó que el «proteccionismo clásico» no es el principal problema:

«El estudio del ICS muestra los dramáticos efectos que tienen las restricciones no arancelarias, como la reserva de carga, el trato discriminatorio a los buques extranjeros y las limitaciones en la prestación de servicios portuarios, que pueden ser cinco veces peores que los aranceles tradicionales». El Estudio esboza cuatro escenarios de reforma, y en el más ambicioso de ellos el recorte de las políticas comerciales restrictivas podría impulsar la recuperación económica mundial a partir de COVID-19 en un 3,4%».

Frente al proteccionismo, los ponentes defendieron la necesidad de impulsar la globalización y el multilateralismo. Marco Felisati, Director Adjunto de Asuntos Internacionales y Política Comercial de Confindustria, dijo:

«El gran elefante en la habitación que todos los oradores han mencionado es el multilateralismo. El B20 se ha esforzado durante la última década por conseguir más sistemas comerciales multilaterales. Ahora parece que todos los países del G20 están sinceramente comprometidos con la renovación de los acuerdos multilaterales. Hemos pasado por años de duro proteccionismo y unilateralismo y debemos admitir que aún queda cierta desconfianza entre los gobiernos».

La prueba de realidad es inminente. El nombramiento del nuevo director general de la OMC es la primera buena noticia para la organización en años. Hay que reforzar el papel de la secretaría de la OMC y del director general, así como el de los comités de la OMC. Hay mucho que hacer ahí y esperamos que el G20 sea capaz de acordar una propuesta común para avanzar.

Por su parte, Ian Goldin, catedrático de Globalización y Desarrollo de la Universidad de Oxford, expresó su firme deseo de que no se pierdan las oportunidades abiertas por el COVID-19.

«Lo que hemos visto en esta crisis, por supuesto, es tanto lo bueno como lo malo de la globalización».

Lo malo es lo que yo llamo el efecto mariposa de la globalización. Nuestra conectividad híbrida conduce a la propagación del riesgo, ya sea un aeropuerto, un hub, un centro cibernético o un centro financiero. Los sistemas de red complejos difunden inevitablemente lo negativo, y es nuestro fracaso a la hora de gestionarlo. No sólo a través de la obstaculización de organizaciones como la OMC, sino también de la OMS y muchas otras, lo que nos ha llevado a donde estamos hoy.

«Las pandemias pueden detenerse, pero el hecho de no hacerlo es un fracaso de la gobernanza mundial. También es, por supuesto, un fracaso de la solidaridad internacional para proporcionar los sistemas sanitarios necesarios en todo el mundo».

Lo bueno que hemos visto en la globalización, por supuesto, es un desarrollo sin precedentes de las vacunas. Ahora todos esperamos que la globalización restablezca nuestra salud personal, la salud nacional y la salud mundial. En este sentido, es absolutamente esencial garantizar que no triunfe la nacionalización de las vacunas.

Goldin destacó algunas de las tendencias clave que están configurando el comercio mundial y que ya están repercutiendo en el transporte marítimo, desde la evolución hacia economías basadas en los servicios hasta el declive de la fabricación. «El declive del transporte marítimo a granel es un reflejo de tendencias más amplias que se están acelerando», explicó. Y añadió: «Una nueva guerra fría entre China y Estados Unidos podría ser mucho más devastadora para la globalización que la pandemia».

Una de las principales preocupaciones durante el debate fue la necesidad de garantizar que los países en desarrollo puedan beneficiarse de los cambios en el comercio mundial, desde los avances tecnológicos en torno a la digitalización y la IA hasta los avances en la tecnología de los materiales.

Shamika Sirimanne, Directora de la División de Tecnología y Logística de la UNCTAD, señaló que el sector marítimo se enfrenta a una «tormenta perfecta» de tres retos principales: El COVID-19 y las consecuencias de la pandemia, la revolución tecnológica y el cambio climático.

«Los socios internacionales deben garantizar que los países en desarrollo puedan hacer frente a estos retos y no se queden atrás».

Y añadió:

«Necesitamos muchas más investigaciones como el estudio sobre el proteccionismo en las economías marítimas para mostrar al mundo que la industria marítima es importante. Esto debe hacerse rápidamente, pues ya estamos en medio de la tormenta perfecta».

Todos los ponentes se hicieron eco de los llamamientos a la cooperación y la colaboración para hacer frente a estos retos. Ralf Nagel concluyó:

«Abordar los retos relacionados con el comercio requiere el liderazgo de los políticos, las organizaciones y el sector del transporte marítimo. Seremos socios en el difícil pero necesario trabajo que hay que hacer».