El atasco de tráfico de mercancías en las carreteras, los mares y los corredores aéreos del mundo podría prolongarse fácilmente hasta el próximo año, lo que seguiría aumentando los costes de transporte, según el director de uno de los mayores agentes de carga de Estados Unidos.

«Los mercados nacionales de transporte de mercancías están muy desarticulados y los mercados mundiales de transporte aéreo y marítimo están muy limitados», dijo Bob Biesterfeld, director general de C.H. Robinson Worldwide Inc. «Podríamos estar ante un mercado de carga bastante fuerte a lo largo de 2021, si no hasta 2022».

Eso promete una ganancia inesperada para los camioneros, las compañías de transporte aéreo y las líneas marítimas. Los minoristas, los fabricantes y todos los que pagan por transportar mercancías por todo el mundo se verán perjudicados.

Como intermediario, que contrata a los transportistas en nombre de sus clientes, C.H. Robinson puede verse perjudicada cuando los contratos a largo plazo no siguen el ritmo de los costes al contado, pero se ajustan a medida que se negocian nuevos contratos. La empresa, con sede en Eden Prairie (Minnesota), prevé un margen operativo ajustado del 40% para su unidad de transporte de superficie en Norteamérica este año, lo que supone una mejora respecto al 33% del año pasado.

Los contratos anuales de transporte de larga distancia probablemente aumentarán en porcentajes de dos dígitos este año, impulsados por las tarifas al contado que han subido un 35% desde hace un año, dijo Biesterfeld en una entrevista. Los precios del transporte aéreo de mercancías casi se han duplicado con respecto a hace un año.

Las tarifas marítimas son las que más han subido. El coste del envío de un contenedor de 40 pies desde Hong Kong a Los Ángeles casi se ha cuadruplicado en el último año, dijo el analista de Bloomberg Intelligence Lee Klaskow, basándose en datos de la empresa de investigación Drewry.

La crisis se produjo cuando las personas a las que la pandemia del virus Covid-19 les impidió ir al cine, los conciertos y los restaurantes gastaron su dinero en harina y cintas de correr. El efecto se magnificó en los países donde los ciudadanos recibieron ayuda del gobierno. La escasez de camiones y conductores, en algunos casos debido al aumento de las prestaciones por desempleo, contribuyó a los cuellos de botella en la cadena de suministro. También lo ha hecho la reducción de los vuelos de las aerolíneas, que suelen transportar parte de la carga.

Y el sector del transporte marítimo está agotado. El puerto de Los Ángeles, el más activo de EE.UU., está operando por encima de lo que se considera plena capacidad en un mercado normal, dijo el lunes en una nota el analista de JPMorgan Chase & Co.

«No hay una manera rápida de recuperarse allí», dijo Biesterfeld. «No hay barcos extra sentados esperando a ser desplegados».

Los clientes que normalmente podían reservar un contenedor días antes del envío ahora tienen que actuar con semanas de antelación. Algunas empresas, desesperadas, están recurriendo a un transporte aéreo más caro.

«Hoy en día realizamos vuelos chárter semanales desde la UE a EE.UU. y desde Shanghái a EE.UU., sólo para mantener el ritmo de la demanda creciente de nuestros clientes», dijo. «La demanda está reprimida y sigue siendo fuerte».