Es poco probable que los biocombustibles se conviertan en la solución preferida en el proceso de descarbonización de la industria del transporte marítimo a largo plazo, debido a los numerosos desafíos, según una investigación encargada por la Iniciativa de Transporte Marítimo Sostenible (SSI).

El informe fue presentado en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático de 2019, COP25, en Madrid, el 11 de diciembre de 2019. Su redacción incluyó la revisión de la literatura de escritorio, entrevistas con expertos de las partes interesadas, mesas redondas cara a cara, así como un panel de alto nivel en la Semana del Clima de Nueva York.

Los combustibles derivados de la biomasa, denominados biocarburantes, como fuente primaria de energía, pueden ser una opción atractiva para el sector del transporte marítimo. La biomasa puede utilizarse como materia prima para producir combustibles alcohólicos como etanol y metanol, biogás licuado (LBG) o biodiesel.

Dichos combustibles podrían utilizarse en forma de mezclas con modificaciones menores en los motores, la maquinaria y los sistemas de almacenamiento existentes, lo que simplifica la transición a partir de los combustibles fósiles existentes. Por lo tanto, pueden considerarse las más «tecnológicamente preparadas» de las diversas alternativas sin emisiones de carbono que se están estudiando actualmente para el transporte marítimo de gran calado.

Sin embargo, existe una gran controversia en torno al uso de biocombustibles en varios sectores, incluido el transporte marítimo. Una de las principales preocupaciones relacionadas con el papel de los biocarburantes como posible combustible sin carbono del futuro es la escasez de disponibilidad, ya que se entiende que el equilibrio entre la oferta y la demanda es bastante estrecho para satisfacer las necesidades energéticas del transporte marítimo.

«No existe un consenso claro sobre si hay suficiente biomasa sostenible para el transporte marítimo, así como para otros sectores. Los conocimientos actuales sugieren que una vía de descarbonización basada en la biomasa para el transporte marítimo entraña riesgos considerables para la oferta y, en consecuencia, también plantea riesgos relacionados con su precio.

«Sin embargo, hay escenarios dentro del rango de hipótesis de trabajo de 50-100 unidades de energía (EJ) en los que habría suficiente suministro para el transporte marítimo. Los supuestos clave necesarios para llegar a esto se relacionan con las altas proyecciones para el uso de cultivos energéticos con fines específicos; la alta recuperación de residuos agrícolas; el transporte por carretera para electrificar, y una demanda de biomateriales de menor a media», señala el informe.

Además, la mayoría de las partes interesadas que participaron en el estudio creen que los biocombustibles podrían satisfacer entre el 10 y el 30 por ciento de las necesidades energéticas del transporte marítimo en 2030 y 2050, y que el uso de biocombustibles probablemente será mayor en 2030 que en 2050, lo que implica que se trata de una solución a corto y no a largo plazo.

«Las partes interesadas de la industria consultadas en esta investigación sugirieron que, a corto plazo, los biocombustibles podrían desempeñar un papel importante para acelerar las medidas de descarbonización temprana. El límite inferior de la hipótesis de trabajo de suministro de 50 EJ podría satisfacer con creces todas las necesidades energéticas actuales del transporte marítimo, y en la actualidad sólo se utilizan en todo el mundo 0,25 EJ de biocarburantes avanzados. Por lo tanto, existe una oportunidad potencial para que el transporte marítimo utilice biocombustibles sostenibles mientras se infrautilizan las reservas de biocombustibles sostenibles. Sin embargo, dependiendo de los factores de oferta y demanda, existe incertidumbre sobre la duración de esta oferta, y algunos interesados sugieren que podría durar hasta gran parte de la década de 2020», señaló SSI.

Independientemente de las posibles limitaciones de la oferta y la demanda, el uso de biocombustibles conlleva el riesgo adicional de aumentar las emisiones de carbono, advierte la investigación.

«Todas las partes interesadas que apoyaron el uso de biocombustibles consideraron que la certificación era un requisito previo para garantizar la transparencia y la sostenibilidad de las cadenas de suministro de biocombustibles. Sin embargo, otros consideraron que el uso actual de los sistemas de certificación de la sostenibilidad era insuficiente.

Una posible opción para la introducción de biocarburantes en el sector del transporte marítimo es utilizar materias primas procedentes de residuos y residuos en lugar de cultivos energéticos específicos, lo que nuestras partes interesadas consideran un riesgo menor para la sostenibilidad.

Si los cultivos cultivados específicamente se certifican usando estándares de sostenibilidad líderes y se obtienen dentro de regiones con fuertes credenciales de gobernanza de la tierra, carbono y biodiversidad, algunas partes interesadas consideraron que esto tiene un bajo riesgo de sostenibilidad, mientras que otras creían que seguía siendo alto».

Se ha llegado a la conclusión de que el transporte marítimo no puede resolver o gestionar estos riesgos e incertidumbres por sí solo. Para garantizar el funcionamiento y la sostenibilidad de la bioeconomía, es esencial la coordinación y el compromiso de todos los sectores interesados y de toda la cadena de valor del transporte marítimo, incluidos los puertos, los propietarios de la carga, los productores de combustible, los inversores, los aseguradores, los reguladores, etc.

Por World Maritime News