La Autoridad del Canal de Panamá podría añadir en el futuro más cupos de reserva para el tránsito de tanqueros GNL para hacer frente al aumento de las exportaciones de EE.UU., a través de la ruta más corta de la costa del Golfo al mercado de importación clave del Lejano Oriente, reporta S&P Global Platts.

Las demoras de hasta más de una semana para los tanqueros GNL que pasan sin reservación comenzaron a finales de octubre y han continuado recientemente. El mes pasado, el Canal facilitó 53 tránsitos de GNL, frente a 35 en octubre y 48 en noviembre de 2019. En cuanto al tránsito de buques en general, el Canal está facilitando actualmente un promedio de alrededor de 36 por día.

Los retrasos han sido atribuidos a una combinación de factores, incluyendo la niebla, arribos más altos que el promedio y procedimientos de seguridad adicionales para prevenir una mayor propagación del COVID-19. Mirando hacia el futuro, con la actividad de exportación de GNL de EE.UU. en aumento, y con más capacidad que se espera que ingrese hasta el 2024, la Autoridad del Canal quiere mirar las opciones a largo plazo.

«Hay potencial en los próximos años para aumentar el número de tránsitos de buques de GNL», dijo la Autoridad del Canal en una declaración a S&P Global Platts. «Esperamos volver a examinar el tema a mediados del próximo año, para ver si se puede permitir alguna variación, manteniendo siempre la seguridad del tanquero GNL, de otros buques en el mix de tránsito, y de nuestro personal y de la infraestructura del Canal», añadió.

La Autoridad del Canal mantiene actualmente dos cupos de reserva para tanqueros GNL/día. En algunos días, ha sido capaz de acomodar hasta cuatro buques, dependiendo de la mix de tránsitos y las condiciones operativas. Con las restricciones actuales para este tipo de buque, podría acomodar rutinariamente hasta dos tanqueros GNL en dirección norte y uno en dirección sur diariamente.

El netback de GNL de EE.UU. según JKM (Japan Korea Marker) de Platts subió recientemente a US$2,80/MMBtu, en un máximo de dos años y una prima de aproximadamente US$2/MMBtu sobre el netback comparable del TTF (Title Transfer Facility) holandés.

El aumento de los precios spot ha incentivado un fuerte repunte de las exportaciones de GNL de EE.UU. al Asia, que se ha visto reforzado por una mayor capacidad de exportación. Sin embargo, los largos tiempos de espera de los buques sin reserva en el Canal de Panamá también han obligado a muchos cargamentos a navegar hacia el este, evitando por completo el Canal y añadiendo un costo considerable al viaje general.

Las demoras causadas por el aumento de la demanda de cupos de tránsito hicieron que el tiempo medio de tránsito por buque fuera de unos 3,6 días, lo que supone un aumento del 66% con respecto al año pasado y supera los tiempos de espera récord observados el pasado otoño (septentrional). Al menos siete buques tardaron más de 200 horas en transitar por el Canal, y dos buques tardaron más de 10 días en cumplir su itinerario, según los datos de S&P Global Platts Analytics.