Las tarifas de transporte marítimo de GLP han tenido un comienzo de año que sólo puede calificarse como dramático. Las fuertes subidas, seguidas de la caída libre, han empequeñecido la inestabilidad observada en 2020. A medida que avanza el 1T21, y China vuelve a la carga tras unas largas vacaciones, se espera que las tarifas encuentren un cierto suelo. Mientras tanto, los precios de las acciones, que por lo demás están muy correlacionados, han mostrado una notable resiliencia, aparentemente inmune a las recientes fluctuaciones del mercado spot, reporta Drewry

El alza

El 11 de noviembre de 2021, el BLPG1 (representante de la ruta del Golfo a Japón) cotizaba a 146,24 puntos. En el mismo mes de noviembre, antes del comienzo del invierno septentrional, las existencias de GLP en Japón habían caído casi un 6% mes a mes por segunda vez consecutiva, después de registrar ganancias durante cinco meses consecutivos. Sin embargo, con la llegada del invierno septentrional y el aumento de la demanda, las importaciones se dispararon, impulsadas principalmente por Japón, China y Corea del Sur. El 18 de enero de 2021, los precios del propano CFR del norte de Asia saltaron a un máximo de varios años de US$687/tonelada desde los US$482/tonelada del 25 de noviembre de 2020. Esto se debió a que enero de 2021 fue, en promedio, un 1% más frío que la media de los meses de enero de la última década para estos tres grandes mercados de la OCDE, lo que se tradujo en un aumento de la demanda de aproximadamente 1,25 mbpd de combustible para calefacción con respecto al mismo período de 2020.

A ello contribuyeron también los retrasos en el transporte marítimo en el Canal de Panamá. Los tiempos de espera más largos crearon un retraso para los Very Large Gas Carriers (VLGCs) que esperaban transitar por el canal y posteriormente interrumpieron las cargas en el Golfo de Estados Unidos. Estos retrasos, junto con un gran número de pasos por diques secos, impulsaron las tarifas de los VLGC en la ruta Golfo Pérsico-Japón hasta los US$119/tonelada el 12 de enero de 2021, las más altas desde el 30 de julio de 2014, cuando las tarifas coquetearon con los niveles de US$120/ tonelada.

La caída

Las tarifas de transporte marítimo de GLP comenzaron el año con una explosión, después de un 2020 decente a pesar de los vientos en contra del Covid-19. Las altas tarifas no pudieron sostenerse, ya que las tarifas de VLGC extendieron su mayor caída libre en dos décadas hasta los US$37/tonelada a mediados de febrero. Es posible que se observe una nueva corrección a corto plazo antes de un repunte o consolidación, debido principalmente a la débil demanda asiática, el aplazamiento de los cargamentos saudíes y las malas condiciones meteorológicas que provocaron el cierre del canal de navegación en el puerto de Houston, EE.UU. Estos factores provocaron una contracción del arbitraje, ya que los precios del GLP cayeron en Asia, mientras que se mantuvieron en EE.UU. y Argelia. Las cancelaciones han dado lugar a una mayor disponibilidad de carga y, por consiguiente, a un menor valor en las rutas más largas.

La producción de GLP en EE.UU. ha resistido en los últimos dos meses. Mientras que los datos de las autoridades locales muestran que la producción de GLP casi se ha normalizado a los niveles anteriores al Covid-19, en muchas partes del país, los inventarios de propano han disminuido en un 28% en comparación con el año anterior. A raíz de esto, se han cancelado unos 10-11 cargamentos de GLP en febrero en EE.UU.-Asia, ya que el arbitraje se ha reducido tras un retroceso de dos semanas en las tarifas asiáticas y las interrupciones causadas por el cierre del canal de navegación en Houston, que se cerró después del 20 de enero de 2021 debido a la niebla y a las condiciones meteorológicas extremas.

El impacto neto fue que las exportaciones de propano de EE.UU. cayeron 0,2 mbpd de una semana a otra hasta 1,26 mbpd en la semana que terminó el 22 de enero de 2021. Esto se tradujo en 13 VLGCs cargando desde los puertos estadounidenses en la semana, por debajo de los 20 buques de la semana anterior. Y el efecto combinado de estos factores puede continuar en marzo, ya que se espera que los arribos de EE.UU. a Asia caigan aún más, hasta unos 1,6 millones de toneladas en marzo, frente a los 2,3 millones de toneladas previstos en febrero.

A medida que el clima inusualmente frío se retira en Asia, la demanda de calefacción ha caído en picada. Se calcula que Corea del Sur, uno de los países que impulsan la demanda de GLP, importó 8,47 millones de barriles al mes en el cuarto trimestre de 2020, aumentado unos 10 millones de barriles en enero. En febrero, la estimación baja a 9,5 millones de barriles, y a 8 millones de barriles en marzo.

La luz al final del túnel

Aunque hay varios factores que presionan a la baja el mercado de transporte de GLP, no todo es tan malo. El actual clima frío coincide con el regreso de China al mercado tras el Año Nuevo Lunar. Aunque China reduzca sus existencias a corto plazo, se espera que su demanda de GLP en 2021 aumente hasta en 3,5 millones de toneladas con respecto a 2020. Por lo tanto, incluso si China no vuelve al mercado de importación inmediatamente, el transporte de GLP tiene algo que alegrarse del mayor importador del mundo.

El mercado spot también tiene algo que esperar desde la perspectiva de la oferta. Hasta 90 VLGCs están programados para entrar en dique seco y realizar inspecciones especiales en 2021. De ellos, unos 46 están programados en el propio 1T21, según algunos corredores de buques. El apretado calendario de diques secos puede sufrir ciertos retrasos, ya que algunos de estos buques deben someterse a mejoras, incluida la adaptación a motor GLP de doble combustible.

Teniendo en cuenta todos los factores, el mercado spot del transporte de GLP ha tenido un año turbulento. Las subidas y bajadas del mercado spot han sido inusuales y poco duraderas, ya que se han visto impulsadas por los factores habituales a la vez. A medida que se avanza hacia el primer trimestre del año 21, es posible observar que se produzcan algunos descensos respecto a los niveles actuales, en función de los suministros de China. No obstante, la desventaja es limitada, ya que la disponibilidad de los buques bloquea la oferta. Para marzo-abril, se espera ver cierta consolidación, tanto en las tarifas de transporte como en los precios de las existencias.