La gran apuesta del comerciante de productos básicos Trafigura Group Pte Ltd. por el transporte marítimo dio sus frutos, ya que acordó la venta de un petrolero que le dará el dinero en efectivo que tanto necesita y una participación en una de las empresas de transporte de petróleo más grandes del mundo.

Frontline Ltd., la compañía petrolera con sede en Oslo, respaldada por el multimillonario John Fredriksen, comprará 10 petroleros Suezmax de nueva fabricación a Trafigura. A cambio, el comerciante de productos básicos recibirá entre 538 y 547 millones de dólares en efectivo, así como el 8,48% de las acciones de Frontline por valor de 128 millones de dólares.

El acuerdo anunciado el viernes valida la decisión de Trafigura de 2017 de respaldar un pedido de 1.550 millones de dólares para 16 petroleros Suezmaxes y 19 buques de productos petrolíferos equipados con unidades conocidas como scrubbers, que son necesarios para cumplir con las nuevas regulaciones ambientales que se iniciarán en el año 2020 con el fin de reducir las emisiones de azufre procedentes de la navegación.

Además de pagar hasta $675 millones en efectivo y acciones por 10 de esos Suezmaxes, el operador de buques tanque tiene la opción de comprar cuatro más de los buques. Se espera que el acuerdo se cierre entre noviembre y marzo.

«Esto marca la continuación de un enfoque que durante mucho tiempo ha sido parte integral de la estrategia de Trafigura, a saber, invertir en activos de infraestructura para apoyar los flujos de productos básicos y luego colaborar con un líder del mercado como Frontline para mantener un acceso suficiente a esos activos para nuestro negocio comercial», dijo Rasmus Bach Nielsen, jefe mundial de carga húmeda de Trafigura y fuerza impulsora detrás de sus recientes movimientos en el transporte marítimo, en un comunicado.

Nielsen ve un significativo potencial alcista para la participación en Frontline debido al aumento de las exportaciones de petróleo de EE.UU., el envejecimiento de la flota mundial de transporte marítimo y la escasez de pedidos de buques.

Nuevas reglas

En el pasado, Trafigura ha utilizado su conocimiento del sector de los productos básicos y su acceso a capital relativamente barato para invertir en la construcción de oleoductos y puertos, vendiendo finalmente participaciones en esos activos al tiempo que mantiene el acceso a sus flujos de productos básicos. Manejando alrededor de 5,5 millones de barriles de crudo y productos al día, Trafigura es el segundo mayor operador independiente de petróleo y metales.

Las tarifas de flete han aumentado antes de la implementación de las regulaciones de azufre de la Organización Marítima Internacional para el año 2020. El costo de alquilar un petrolero Suezmax se acerca actualmente a los 13.000 dólares diarios, según datos de la Bolsa Báltica. Las tarifas han aumentado desde el comienzo del mes y están en su nivel más alto en una base estacional desde 2015.

Como parte del acuerdo con Trafigura, Frontline acordó fletamentos a largo plazo para los 10 buques hasta que el acuerdo se cierre a un precio de unos 23.000 dólares diarios. Esto es «pérdidas en los tipos de cambio al contado actuales», pero «justo dadas las perspectivas para el balance del año», dijeron los analistas de Fearnley Securities AS en una nota a los clientes.

Impulso de efectivo

A lo largo de este año, unos 2.200 buques en todo el mundo instalarán los denominados scrubbers, lo que les permitirá seguir quemando fueloil con alto contenido de azufre una vez que entre en vigor la OMI 2020. Gran parte del trabajo se está concentrando en el cuarto trimestre, amenazando con drenar la capacidad de la flota mundial.

Fearnley dice que el acuerdo hará de Frontline el mayor operador de Suezmax en lo que calificó como «una transacción muy positiva» para la empresa naviera.

El acuerdo proporcionará a Trafigura un impulso de liquidez en medio de las presiones sobre sus niveles de deuda y de las críticas de Iceberg Research, una empresa de ventas al descubierto, sobre cómo valora algunos de sus activos.

Trafigura está altamente apalancada, con una deuda neta ajustada de casi 7.600 millones de dólares a finales de marzo, equivalente a casi 4,5 veces sus ganancias anuales antes de intereses, impuestos, depreciación y amortización en su ejercicio fiscal de 2018.

Por otra parte, este mes Trafigura llegó a un acuerdo con Frontline and Golden Ocean Group Ltd., una empresa de transporte marítimo de carga seca a granel que también cuenta con el respaldo de Fredriksen, para formar una empresa conjunta de combustible marino.