El esfuerzo de la NOAA para recapitalizar su envejecida flota de buques de investigación dio un gran paso adelante con la adjudicación por parte de la Marina de los Estados Unidos de un contrato de 178.082.877 dólares a Thoma-Sea Marine Constructors LLC, Houma, Louisiana, para el diseño detallado y la construcción de dos nuevos buques oceanográficos para la agencia. La NOAA está adquiriendo los buques a través de un acuerdo con el Comando de Sistemas Marítimos Navales, líder en la construcción, suministro y adquisición de grandes buques de investigación para la flota de investigación de la nación.

«Todos podemos estar orgullosos de que estos dos nuevos barcos de la NOAA serán construidos en los Estados Unidos por trabajadores altamente cualificados y con los más altos estándares», dijo el Secretario de Comercio de los Estados Unidos, Wilbur Ross. «La nación se beneficiará enormemente de la información que estos buques de última generación recogerán en las próximas décadas».

El primer barco, que se llamará Oceanógrafo, se trasladará a Honolulu. El segundo barco, que se llamará Discoverer, se le asignará un puerto de origen en una fecha futura. Ambos barcos continuarán el legado de sus homónimos. El primer Oceanógrafo sirvió en la flota de la NOAA de 1966 a 1996 y su barco hermano, Discoverer, sirvió de 1967 a 1996.

Los nuevos buques prestarán apoyo a una amplia variedad de misiones, que van desde la investigación y exploración oceanográfica general hasta los estudios de la vida marina, el clima y los ecosistemas oceánicos. Estas misiones incluyen la investigación costera de poca profundidad, la plataforma continental y el estudio y la recopilación de datos oceánicos en todo el mundo.

Diseñados como buques de casco único, el Oceanógrafo y el Descubridor se construirán según normas comerciales. Incorporarán las tecnologías más recientes, incluidos motores diesel de alta eficiencia y respetuosos con el medio ambiente de nivel IV de la EPA, controles de emisiones de gases de chimenea, nuevos instrumentos de tecnología de la información para la supervisión de los sistemas de a bordo, y equipo de investigación y estudio científico submarino.

«Estos buques de última generación desempeñarán un papel vital en la recogida de datos de alta calidad y en los principales descubrimientos científicos», dijo el Dr. Neil Jacobs, administrador en funciones de la NOAA. «Las misiones científicas a bordo de estos barcos prometen ampliar los límites de lo que se conoce sobre nuestro océano aún no descubierto».

Los barcos estarán equipados para lanzar lanchas de trabajo, realizar el mantenimiento de boyas y amarres, desplegar instrumentos científicos para recoger datos meteorológicos y de la columna de agua, y realizar estudios de cartografía del fondo marino. Cada buque operará con una tripulación de 20 personas y albergará hasta 28 científicos.

«Esta adjudicación de contrato representa un gran paso adelante en el proceso de recapitalización de la flota de buques de la NOAA», dijo el contralmirante de la NOAA Michael J. Silah, director del Cuerpo de Oficiales Comisionados de la NOAA y de la Oficina de Operaciones Marítimas y de Aviación de la NOAA (OMAO). «Agradecemos a la Marina, nuestro valioso socio, por su ayuda en esta adquisición».

La flota de barcos de la NOAA es operada, administrada y mantenida por la OMAO, que está compuesta por civiles y oficiales del Cuerpo de Oficiales Comisionados de la NOAA, uno de los ocho servicios uniformados de la nación.