California ha concedido al Instituto de Oceanografía Scripps 35 millones de dólares para diseñar y construir un nuevo buque de investigación costera con un sistema de propulsión híbrido de hidrógeno que sustituya al vetusto R/V Robert Gordon Sproul.

El nuevo buque, que será operado por Scripps en la Universidad de California en San Diego, servirá como plataforma para la investigación dedicada a la comprensión de la costa de California y cómo el cambio climático afecta al ecosistema local.

El océano Pacífico es fuente de alimentos, puestos de trabajo, salud y recreo, y es vital para la economía costera del estado, de 44.000 millones de dólares anuales. Son especialmente relevantes cuestiones como la salud de las pesquerías marinas, las floraciones de algas nocivas, las fuertes tormentas de El Niño, los ríos atmosféricos, la subida del nivel del mar, la acidificación de los océanos y los cambios en la corriente en chorro. Este nuevo buque se dedicará a misiones de investigación en California y permitirá a los científicos observar y medir los procesos biológicos, químicos, geológicos y físicos relacionados con diversos problemas medioambientales.

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«Scripps ha guiado innumerables proyectos científicos a bordo del R/V Robert Gordon Sproul», dijo el senador temporal de California Toni G. Atkins. «Tras cuatro décadas de funcionamiento, ya es hora de que Scripps construya un nuevo buque de investigación que pueda estar a la altura del trabajo de alto calibre que sigue produciendo, y que ayude a nuestro estado a navegar por las aguas turbulentas del aumento del nivel del mar y de nuestro clima en evolución».

El diseño, la construcción y la puesta en marcha del buque de 125 pies de eslora propuesto llevará tres años, y sustituirá al buque de investigación Robert Gordon Sproul, que ha prestado 40 años de servicio. Este nuevo buque continuará la misión educativa de la universidad de formar a la próxima generación de científicos.

«Con 840 millas de costa, es importante que California gestione su acceso a los vastos recursos del Océano Pacífico», dijo el rector de la UC San Diego, Pradeep K. Khosla.

El nuevo buque contará con un innovador sistema de propulsión híbrido que integra pilas de combustible de hidrógeno junto a una central eléctrica y diésel convencional, lo que permitirá realizar operaciones con cero emisiones. El diseño está pensado para que el buque realice el 75% de sus misiones utilizando exclusivamente un combustible no fósil, el hidrógeno, con sólo agua pura y electricidad como productos de reacción. Para las misiones más largas, la energía adicional será proporcionada por generadores diesel de funcionamiento limpio. El buque representa un paso importante en la promesa de California de reducir el riesgo climático global mientras se produce la transición a una economía neutra en carbono.

«Nuestra visión es construir un buque de investigación oceanográfica que pueda ser alimentado independientemente de los combustibles fósiles, y que esté libre de los criterios contaminantes y de las emisiones de gases de efecto invernadero», dijo Bruce Appelgate, director asociado y jefe de operaciones de buques en Scripps Oceanography.

El buque estará equipado con instrumentos y sistemas de detección, como perfiladores acústicos de corrientes Doppler, sistemas de cartografía del fondo marino, sistemas de imágenes de pesca en aguas intermedias, sistemas de muestreo biológico y geológico, y soporte para operaciones de drones aéreos. Estas capacidades, junto con los laboratorios más avanzados, permitirán una amplia investigación multidisciplinar.

Scripps Oceanography también solicitará que el nuevo buque costero sirva como instalación de uso compartido dentro de la Flota de Investigación Académica de Estados Unidos bajo los auspicios del Sistema de Laboratorios Oceanográficos Universitarios-Nacionales (UNOLS). Cuando esté terminado, se unirá a la flota de buques gestionados por Scripps, entre los que se encuentran los buques de investigación de propiedad de la Marina Sally Ride y Roger Revelle, que realizan investigaciones oceanográficas globales, y el R/V Bob y Betty Beyster, un barco de trabajo científico cerca de la costa. Todos los buques de investigación están estacionados y mantenidos en las instalaciones marinas Nimitz de la universidad en San Diego.