Múltiples refinerías de petróleo en Europa serán demasiado poco rentables para continuar operando una vez que la industria se haya ocupado de las nuevas reglas que rigen el transporte de combustible que comenzarán el próximo año, según un ejecutivo de una planta del Reino Unido.

Las refinerías de todo el mundo se están preparando para uno de los mayores cambios obligatorios en la historia de la industria: las normas que obligan a la gran mayoría de los buques a utilizar combustible que contiene menos azufre. Las regulaciones, ampliamente conocidas como IMO 2020, comienzan en enero y han sido promocionadas como positivas para las compañías que convierten el crudo en productos más valiosos. Pero las plantas más pequeñas y sencillas de Europa a menudo producen un exceso de gasolina, así como el tipo de combustible que pronto será prohibido para la mayoría de los buques.

«Después del cambio, creo que algunas de estas viejas y débiles refinerías tendrán que cerrar», dijo Srinivasalu Thangapandian, director general de la refinería de Stanlow-oil, propietaria de Essar Oil U.K., en una entrevista en Singapur. «El fuel oil va a ser negativo y la gasolina, se ven márgenes de casi cero a veces. Europa tiene un exceso de oferta de gasolina».

Las refinerías más afectadas serían las diseñadas para dedicar casi la mitad de su producción a gasolina, y hasta un 14% a fueloil con alto contenido de azufre, dijo, y agregó que Stanlow no sufrirá las mismas presiones porque produce proporciones más pequeñas de esos combustibles.

Aún así, los analistas de Wood Mackenzie Ltd. y Facts Global Energy dijeron que las refinerías de Europa – presionadas durante mucho tiempo por la expansión de la capacidad en otras partes del mundo – podrían continuar por un tiempo más. Un aumento de la capacidad en Oriente Medio y Asia a mediados de la década de 2020 es lo que más probablemente forzaría las paradas en Europa, dijeron.

«La demanda de gasolina de la UE está disminuyendo, pero la demanda asiática está creciendo, aunque lentamente», dijo Steve Sawyer, jefe de refinación de Facts Global Energy, con sede en Londres.

Y aunque las refinerías más antiguas de Europa se perderán parte del aumento de margen de la OMI 2020 para los combustibles similares al diesel, todavía se beneficiarán de los cambios en los precios del crudo, lo que significa que ciertos tipos de petróleo que procesan bajarán de precio, como los Urales de Rusia, dijo Alan Gelder, vicepresidente de refinería, productos químicos y mercados petroleros de Wood Mackenzie, con sede en Londres.

Algunas plantas mediterráneas podrían reducir sus tasas de operación si las exportaciones hacia el Este luchan, pero Gelder dijo que no ve caer las ganancias lo suficiente como para justificar cualquier cierre.

«Si las exportaciones a Asia están resultando difíciles, habrá recortes», dijo. «Pero vemos la actual debilidad de los márgenes como a muy corto plazo, los márgenes no caerán a niveles de racionalización».

Otro factor que podría ayudar a las refinerías europeas en apuros es el retraso en la puesta en marcha de una nueva capacidad de refinado. Si bien está previsto que una nueva planta gigante en Nigeria comience a producir a finales de 2020, puede llevar un poco más de tiempo que eso para estar totalmente operativa, lo que retrasa la creciente competencia para los operadores europeos, dijo Gelder.

«El futuro de la refinación de la UE dependerá en gran medida de cómo vaya la inversión de las refinerías en Oriente Medio y Asia», dijo Sawyer. «Si sigue siendo abundante, algunas refinerías de la UE tendrán problemas después de 2025, ya que habrá demasiada capacidad a nivel mundial. Si Oriente Medio y Asia muestran cierta moderación, podría no ser tan malo, aunque los márgenes estarán a un nivel más bajo que los de los últimos años».