La OMI dice que la información de varias fuentes han indicado una transición relativamente suave hacia el tope de 0,5 por ciento de azufre para el combustible de búnker.

Los precios de los combustibles que cumplen con las normas, el fuelóleo de muy bajo contenido de azufre (VLSFO) y el gasóleo marino (MGO), subieron rápidamente en un principio, pero ahora parecen estabilizarse. Hasta el 20 de enero, 10 casos de no disponibilidad de combustible conforme habían sido reportados en el Sistema Global Integrado de Información de Embarque (GISIS) de la OMI, y la dirección de correo electrónico establecida por la Secretaría de la OMI (imo2020@imo.org) no ha recibido ninguna correspondencia específica que informe sobre problemas de implementación.

Desde el 1 de enero de 2020, el límite superior global del contenido de azufre del fuelóleo de los buques se ha reducido al 0,5 por ciento desde el 3,5 por ciento (en virtud del denominado reglamento «OMI 2020»). Esto está reduciendo significativamente la cantidad de óxido de azufre de los barcos y se espera que tenga importantes beneficios para la salud y el medio ambiente, particularmente para las personas que viven cerca de los puertos y las costas.

El secretario general de la OMI, Kitack Lim, dijo: «Creo que es testimonio de la diligencia y dedicación de la OMI, sus Estados miembros, la industria del transporte marítimo, la industria de suministro de combustible y otras industrias pertinentes que un cambio tan importante en las normas se está aplicando con éxito sin perturbar significativamente el transporte marítimo y los que dependen de él».

La próxima fecha importante para el transporte marítimo es cuando se prohíba el transporte de fuel-oil no conforme a bordo de los buques el 1 de marzo de 2020. «Insto a todos los armadores, operadores y capitanes a que cumplan con la prohibición de transporte, cuando sea aplicable, cuando entre en vigor», dice Lim. «La OMI permanecerá vigilante y lista para responder y proporcionar cualquier apoyo».

Problemas evitados

El Shipbroker Intermodal dijo en su informe semanal que hasta ahora parece que no se han producido grandes problemas. «La falta de disponibilidad del VLSFO, las masivas averías de los motores principales por mezclas deficientes, las detenciones por incumplimiento donde sólo algunas de las advertencias y los posibles problemas que muchos esperaban, y nada de esto ha sucedido hasta ahora, al menos en un grado generalizado».

Intermodal dice que el mayor problema es el precio del combustible, que es muy similar al MGO y muy cercano a los niveles más altos que los armadores han pagado por el combustible pesado. «Este no es un efecto del 2020 de la OMI, los altos precios del petróleo son en su mayoría cortesía de las guerras comerciales, ataques de torpedos, ataques aéreos, ataques de misiles y otros eventos que enviaron el precio del petróleo a los altos recientes.

Sin embargo, la diferencia entre los combustibles que cumplen con la normativa y el HFO, que actualmente se está abaratando, ha alcanzado un máximo de 280 dólares por tonelada hasta más de 400 dólares por tonelada en algunos de los principales puertos de abastecimiento de combustible, y el hecho es que la mayoría de los propietarios están experimentando niveles altos e inciertos de precios del combustible pesado. Así que estas son buenas noticias para aquellos propietarios que se apresuraron a instalar depuradores».

Los refinadores se enfrentan a un comienzo de año turbulento

Sin embargo, Wood Mackenzie dice que espera cierta turbulencia este año para las refinerías, ya que confluyen varios factores: el riesgo geopolítico, el impacto de las regulaciones de la OMI para 2020 y la estricta producción de petróleo en Estados Unidos que se está desacelerando, entre ellos.

Los márgenes de refinación en los últimos meses de 2019 fueron débiles – para muchos en Europa y Asia, los márgenes de refinación estuvieron por debajo de los mínimos históricos de los últimos cinco años. Los altos precios del combustible de azufre se derrumbaron rápidamente durante octubre y noviembre, ya que los armadores dejaron de comprarlo como combustible para buques y comenzaron a hacer la transición a combustibles con muy bajo contenido de azufre.

Los combustibles que se compraban eran componentes de fuel oil con bajo contenido de azufre procedentes de las existencias acumuladas durante 2019, por lo que, aunque los altos precios del fuel oil con alto contenido de azufre se derrumbaron, no hubo un aumento correspondiente en el precio del gasóleo marino y otros productos limpios, ya que no hubo ningún cambio en la demanda de los mismos.

Alan Gelder, vicepresidente de refinación y productos químicos, dice que una serie de previsiones en torno a la implementación de la OMI parecen robustas, en particular:

  • Los combustibles de bajo contenido en azufre serán costosos, por lo que su precio será superior al de los crudos como el Brent;
  • la instalación de depuradores en los barcos será económicamente atractiva ya que habrá una amplia diferencia de precios entre los combustibles de bajo contenido en azufre y el fuelóleo de alto contenido en azufre;
  • los diferenciales de los crudos cambiarán, ya que los crudos de muy bajo contenido de azufre atraerán una prima significativa a los mercados mundiales, como el Brent.

«Persisten incertidumbres críticas, ya que no se espera un cumplimiento global completo. El marco legislativo está lejos de ser hermético. Y algunos países, como Sudáfrica, aún no han consagrado las regulaciones de la OMI en su legislación nacional. Otros, sin embargo, han legislado importantes multas por incumplimiento».

La expectativa de márgenes de refinación más fuertes se basaba en la falta de suministro de combustible de bajo contenido de azufre, dijo. Esto parece cada vez más probable, ya que ahora se informa de una baja disponibilidad, junto con un aumento en la demanda de destilados medios.

«En las próximas semanas sabremos cuánto más gasóleo marino necesita el sector naviero y esto determinará cuánto mejor serán los márgenes de refinación en 2020», dijo Gelder.