Las compañías navieras mundiales han gastado miles de millones en aparejar buques con «dispositivos de trampa» que eluden la nueva legislación medioambiental al verter la contaminación en el mar en lugar de en el aire, según puede revelar The Independent.

Se han gastado más de 12.000 millones de dólares (9.700 millones de libras esterlinas) en los dispositivos, conocidos como depuradores de bucle abierto, que extraen azufre de los gases de escape de los buques que funcionan con fueloil pesado.

Esto significa que los buques cumplen las normas exigidas por la Organización Marítima Internacional (OMI) que entran en vigor el 1 de enero.

Sin embargo, el azufre emitido por los buques simplemente se desvía de los gases de escape y se expulsa al agua que rodea a los buques, lo que no sólo aumenta enormemente el volumen de contaminantes que se bombea al mar, sino que también aumenta las emisiones de dióxido de carbono.

El cambio podría tener un efecto devastador sobre la vida silvestre en aguas de todo el mundo, han advertido los expertos.

Un total de 3.756 buques, ya tienen instalados lavadores de gases de acuerdo con DNV GL,.

Sólo 23 de estos buques tienen instalados depuradores de circuito cerrado, una versión del dispositivo que no descarga en el mar y almacena el azufre extraído en tanques antes de descargarlo en una instalación de eliminación segura en un puerto.

La Asociación del Sistema de Limpieza de Gases de Escape (Exhaust Gas Cleaning System Association) ha estimado que 4,000 buques estarán operando con depuradores para el momento en que la legislación se haga cumplir, en comparación con menos de cien en 2013.

Los buques que han adoptado los dispositivos con mayor rapidez son los buques más grandes, como los graneleros, los portacontenedores y los petroleros, que tienen los motores más grandes y que históricamente han sido los que más han contaminado.

Por cada tonelada de combustible quemado, los buques que utilizan depuradores de lazo abierto emiten aproximadamente 45 toneladas de agua de lavado caliente, ácida y contaminada que contiene agentes cancerígenos, incluyendo hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP) y metales pesados, según el Consejo Internacional para el Transporte Limpio (ICCT, por sus siglas en inglés), una organización sin fines de lucro que proporciona análisis científicos a los reguladores ambientales.

El aumento de los volúmenes de aguas residuales creará sedimentos tóxicos alrededor de los puertos y podría tener un efecto devastador sobre la vida silvestre en aguas británicas, según Lucy Gilliam, una activista de Transport and Environment, una ONG con sede en Bruselas.

«En el Mar del Norte y en algunas partes del Canal de la Mancha, la calidad del agua ya está muy degradada», dijo.

«Es probable que la vida silvestre en estas áreas sea mucho más vulnerable a los efectos de tener barcos que descargan grandes volúmenes de agua ácida, contaminada y tibia de los depuradores.

«Tal como están las cosas, muy pocos parámetros están cubiertos por los criterios de la OMI para la descarga permitida de depuradores.»

La contaminación por metales pesados se ha relacionado con el daño al sistema nervioso central en humanos y animales, mientras que se ha culpado a los HAP por cánceres de piel, pulmón, vejiga, hígado y estómago.

La creciente acidificación de las aguas del mundo está matando a los arrecifes de coral, algo que los estudios científicos han advertido que amenaza a cadenas alimenticias oceánicas enteras.

Bryan Comer, investigador principal de la ICCT, dijo que el uso de depuradores por parte de los cruceros es una preocupación particular.

La CITC ha estimado que los cruceros con depuradores consumirán alrededor de 4 millones de toneladas de fuel oil pesado en 2020 y descargarán 180 millones de toneladas de agua de lavado de depuradores contaminada por la borda.

«Alrededor de la mitad de los aproximadamente 500 cruceros del mundo tienen o tendrán pronto instalados depuradores», dijo el Sr. Comer. «Los cruceros operan en algunas de las zonas más bellas y prístinas del planeta, lo que hace que esto sea aún más preocupante.»

Los depuradores generalmente cuestan entre 1,6 y 8,1 millones de libras esterlinas, dependiendo del buque, y la adopción de esta tecnología ha costado miles de millones de dólares en los últimos años, según el Sr. Comer.

«Si se es conservador y se dice que los barcos gastan unos 3 millones de dólares (2,4 millones de libras esterlinas) por barco para instalar depuradores, a 4.000 barcos, es decir, 12.000 millones de dólares (9.700 millones de libras esterlinas) de inversión en una tecnología que permite a los barcos utilizar el combustible fósil más sucio del mundo: el fuelóleo pesado.

«Peor aún, los lavadores de gases aumentan el consumo de combustible en un 2 por ciento, lo que aumenta las emisiones de dióxido de carbono.

«Imagine cuán lejos podrían haber llegado 12.000 millones de dólares si se hubieran aplicado al desarrollo y despliegue de tecnologías para buques de emisiones cero.»

De acuerdo con las normas de la OMI, los buques están autorizados a utilizar lavadores de gases de bucle abierto como lo que denominan «equivalentes». Éstos se definen como: «Cualquier accesorio, material, artefacto o aparato que se vaya a instalar en un buque u otros procedimientos, combustibles alternativos o métodos de cumplimiento utilizados como alternativa a los requeridos».

En una declaración a The Independent, la OMI dijo: «La intención detrás de esa idea de equivalentes es permitir la innovación.»

Aunque los Estados miembros de la OMI han aprobado el uso de lavadores de gases de bucle abierto para hacer frente a la entrada de la capa de azufre, algunos puertos regionales han introducido normas para impedir su uso.

En enero, el Puerto de Fujairah de los Emiratos Árabes Unidos anunció la prohibición del uso de depuradores de bucle abierto en sus aguas.

En julio, China dijo que extendería la prohibición de las descargas de los depuradores para cubrir todas las regiones costeras dentro de las 12 millas náuticas desde el mar territorial de China y las regiones cercanas a la provincia insular de Hainan, al sur del país.

En mayo, los Estados miembros de la UE presentaron una propuesta al Comité de Protección del Medio Marino de la OMI en la que le pedían que elaborara un conjunto de «normas armonizadas» sobre las zonas y condiciones en las que pueden descargarse los depuradores.

En respuesta, el comité designó un equipo para evaluar la evidencia disponible relacionada con el impacto ambiental de las descargas de los depuradores. Este equipo debe presentar sus conclusiones en febrero de 2020.

En una declaración emitida a The Independent, la OMI dijo que ya había «adoptado criterios estrictos para la descarga de agua de lavado de los sistemas de limpieza de gases de escape».

Añadió que «está llevando a cabo una revisión de las directrices de 2015 sobre los sistemas de depuración de gases de escape». Las directrices incluyen, entre otras cosas, las normas de descarga de agua de lavado».

Por https://www.independent.co.uk/