La Subdivisión de Investigación de Accidentes Marítimos del Reino Unido ha publicado su informe de investigación sobre la explosión y el incendio ocurridos en 2019 a bordo del buque cisterna de productos químicos Stolt Groenland en Ulsan (Corea del Sur).

Las imágenes de la explosión fueron captadas en un vídeo que se hizo viral en Internet.

El 28 de septiembre de 2019, un tanque de carga que contenía monómero de estireno a bordo del buque cisterna para productos químicos Stolt Groenland, registrado en las Islas Caimán, se rompió debido a la polimerización fuera de control, un tipo de reacción química.

En el momento del accidente, el buque cisterna estaba amarrado junto a un muelle de carga general en Ulsan, y el buque cisterna para productos químicos Bow Dalian, registrado en Singapur, estaba amarrado en el exterior. La ruptura catastrófica liberó una gran cantidad de vapor a la atmósfera, que posteriormente se encendió en una gran bola de fuego que alcanzó el puente de la carretera por encima.

Ambas embarcaciones resultaron dañadas y dos tripulantes sufrieron heridas leves. Las labores de extinción de los servicios de emergencia duraron más de seis horas y en ellas participaron más de 700 personas y 117 unidades de camiones de bomberos, bombas y remolcadores. Quince miembros de los servicios de emergencia resultaron heridos durante la lucha contra el fuego.

Vídeo de la explosión:

La MAIB emitió previamente un informe provisional en el que señalaba la reacción química en la que estaba implicada la carga de monómero de estireno del buque como foco principal de la investigación. El informe provisional también alertaba al sector de los buques cisterna para productos químicos sobre las circunstancias del accidente y solicitaba información sobre accidentes o incidentes similares anteriores.

En el informe del Stolt Groenland, la MAIB reveló que un incidente similar de polimerización peligrosa de monómero de estireno se produjo un par de semanas antes a bordo de otro buque de Stolt Tankers, el Stolt Focus. En ese caso, el calor generado por el proceso de polimerización se notó antes de que se alcanzara la temperatura crítica de desbordamiento.

La investigación de la MAIB determinó que las cargas de monómero de estireno a bordo de ambos buques cisterna se cargaron en un momento similar desde el mismo tanque en Houston y estuvieron expuestas a condiciones ambientales similares.

Aunque el incidente del Stolt Focus no se comunicó al Estado de abanderamiento del buque, el Ministerio de Océanos y Pesca de Corea tuvo conocimiento del incidente y prohibió las operaciones de transferencia de buque a buque de cargas peligrosas en los muelles de carga general de Ulsan. La MAIB dijo que Stolt Tankers tomó medidas inmediatas para garantizar que las temperaturas de todas las cargas transportadas a bordo de sus buques fueran controladas e informadas a su dirección en tierra, y también tomó medidas para mejorar la concienciación de la tripulación sobre los peligros de las cargas inhibidas y sensibles al calor.

Los problemas de seguridad identificados en la investigación del Stolt Groenland por la MAIB incluían que el monómero de estireno se veía afectado por otros tanques de carga calentados; la transferencia de calor de otras cargas no se apreciaba plenamente; y la temperatura del monómero de estireno no se controlaba.

La MAIB ha formulado seis recomendaciones como resultado de la investigación:

  • Se ha formulado una recomendación (2021/122) a Stolt Tankers B.V. con el fin de garantizar que el sector químico marino en general se beneficie de las lecciones aprendidas del incidente del Stolt Focus y de las iniciativas de investigación que se llevaron a cabo a raíz de este accidente.
  • Se ha recomendado a la Cámara Naviera Internacional y a INTERTANKO (2021/118 y 2021/119) que difundan nuestro informe entre sus miembros.
  • También se han hecho recomendaciones (2021/117, 2021/120 y 2021/121) al Registro Marítimo de las Islas Caimán, al Instituto de Distribución Química y a Plastics Europe (Asociación de Productores de Estireno). Con ello se pretende ayudar a garantizar que las orientaciones proporcionadas en los certificados de las guías de manipulación de inhibidores y monómeros de estireno sean coherentes y realizables dadas las limitaciones de los equipos y las instalaciones de ensayo a bordo de los buques.


La MAIB señala que la investigación se llevó a cabo en nombre de las Islas Caimán y es el primer informe de investigación que la agencia ha publicado como parte de su Memorando de Entendimiento con los registros de la categoría 1 del Grupo Red Ensign de las Bermudas, las Islas Caimán, Gibraltar y la Isla de Man, en virtud del cual la MAIB acordó llevar a cabo la investigación de los siniestros marítimos muy graves en los que estuvieran implicados los buques de dichos registros.