Por Jack Wittels (Bloomberg) La mayor naviera de contenedores del mundo está invirtiendo 1.400 millones de dólares en una flota más ecológica. A.P. Moller – Maersk A/S (AMKBY) ha encargado ocho nuevos buques, cada uno de los cuales cuesta 175 millones de dólares, que pueden ser propulsados por metanol de fabricación limpia en lugar de un combustible a base de petróleo. Se entregarán a partir de 2024.

«No creemos en más combustibles fósiles», dijo en una entrevista Morten Bo Christiansen, vicepresidente y responsable de descarbonización. «Muchos de nuestros clientes son muy, muy partidarios de esto».

El transporte marítimo, columna vertebral del comercio mundial, representa casi el 3% de las emisiones de dióxido de carbono producidas por el hombre. El nivel ha ido aumentando en los últimos años, según datos de la Organización Marítima Internacional. Para 2050, el organismo de las Naciones Unidas quiere que las emisiones totales de gases de efecto invernadero del transporte marítimo se reduzcan al menos a la mitad con respecto a 2008. El año pasado entraron en vigor las normas de la OMI destinadas a frenar la contaminación atmosférica limitando el contenido de azufre del combustible marítimo.

Maersk no es el único transportista que empieza a hacer la transición. El propietario de petroleros Euronav NV ha encargado nuevos buques capaces de funcionar algún día con amoníaco o gas natural licuado. El comerciante de materias primas Cargill ha dicho que planea añadir las llamadas velas de ala a parte de su flota.

Ya en febrero, Maersk dijo que todos los buques de nueva construcción de su propiedad podrían utilizar combustibles neutros en carbono. También anunció el lanzamiento en 2023 de un pequeño buque portacontenedores que podría funcionar con versiones limpias de metanol. Este último pedido es mucho mayor: cada buque puede transportar unos 16.000 contenedores.

«Se trata de una señal firme para los productores de combustible de que la demanda del mercado de los combustibles verdes del futuro está surgiendo a gran velocidad», dijo el director general de Maersk, Soren Skou. Más de la mitad de los 200 mayores clientes de la compañía han establecido objetivos científicos o de cero emisiones de carbono para sus cadenas de suministro o están en proceso de hacerlo, según un comunicado.

Los nuevos buques, construidos por Hyundai Heavy Industries Co, representan alrededor del 3% de la capacidad total de contenedores de Maersk. Sustituirán a los buques más antiguos de la flota de la compañía, ahorrando alrededor de un millón de toneladas de dióxido de carbono al año. Maersk tiene la opción de adquirir otros cuatro buques que se entregarán en 2025.

La empresa reconoce que encontrar suficiente metanol neutro en carbono para los buques desde el primer día de servicio será «un reto». El coste adicional de diseño para poder funcionar tanto con metanol como con combustible marino convencional derivado del petróleo y bajo en azufre será del orden del 10-15% del precio total de los buques. Maersk tiene previsto utilizar etanol neutro en carbono, o bioetanol sostenible, lo antes posible en los nuevos buques.

Navegar respetando el medio ambiente no es barato. Según Christiansen, el metanol limpio que pueden quemar los barcos es «al menos dos veces más caro» que el fuel-oil de base fósil y muy bajo en azufre que utilizan muchos buques en la actualidad. En un entorno normal de tarifas de flete -los precios de bonanza actuales son una excepción-, duplicar el precio del combustible se traduce en un aumento de las tarifas de aproximadamente un 15%, dijo.