Por Jennifer A. Dlouhy (Bloomberg) El gobierno de Biden está preparando la publicación de un proyecto para limitar la venta de derechos de perforación que no llega a la prohibición total que buscan algunos ecologistas, ya que el aumento de los precios del petróleo y la gasolina pone de manifiesto los riesgos de reducir la producción nacional de crudo.

Un borrador del informe de arrendamiento ya ha sido compartido con la Oficina de Política Climática Nacional de la Casa Blanca y está previsto que el Departamento de Interior lo publique en unas semanas, según tres personas familiarizadas con el asunto que pidieron no ser nombradas antes del anuncio oficial.

Las recomendaciones incluirán cambios clave en la venta de concesiones de petróleo y gas en tierras y aguas federales, incluido el aumento de los cánones que las empresas pagan por la extracción de combustibles fósiles y la revisión de los requisitos de fianza financiera para garantizar que los contribuyentes estadounidenses no paguen ninguna limpieza futura.

La secretaria de Interior, Deb Haaland, ha dicho que la revisión pretende garantizar que los contribuyentes obtengan un rendimiento justo por el petróleo y el gas extraído de las tierras federales.

También se espera que el Departamento del Interior limite los nuevos arrendamientos en algunas zonas costeras y occidentales sensibles y que inicie un amplio estudio sobre los efectos climáticos de la explotación de petróleo y gas en las propiedades federales. Sin embargo, estos esfuerzos no llegarán a la prohibición permanente de los arrendamientos que decenas de grupos ecologistas han declarado necesaria para hacer frente a la crisis climática, según dos de las personas familiarizadas con el enfoque de la administración.

«Se nos ha acabado el tiempo para hacer chapuzas para abordar el problema de la crisis climática», dijo Randi Spivak, directora del programa de tierras públicas del Centro para la Diversidad Biológica. «La ciencia es tan clara que no hay espacio en el presupuesto de carbono para ninguna nueva inversión en nuevos yacimientos, así que la idea de que daremos a los contribuyentes su parte justa es simplemente anatema para la emergencia climática a la que nos enfrentamos».

Una portavoz de Interior declinó hacer comentarios al respecto. Pero Haaland fue directo con los legisladores el mes pasado sobre el tema: «No creo que haya un plan ahora mismo para una prohibición permanente».

Los ecologistas dicen que los cambios modestos no son suficientes. Más de 50 grupos insistieron en una carta a finales del mes pasado en que el presidente Joe Biden debería ampliar su compromiso de campaña para «no sólo poner fin a los programas federales de arrendamiento, sino para reducir la producción federal de petróleo y gas existente».

La cuerda floja subraya los riesgos políticos a los que se enfrenta el gobierno de Biden ante cualquier medida para acabar con el arrendamiento en territorio federal en Nuevo México, el Golfo de México y otras regiones que, en conjunto, suministran aproximadamente una cuarta parte de la producción de crudo del país, especialmente a medida que aumentan los precios del petróleo y la gasolina.

Desde que Biden tomó posesión de su cargo el 20 de enero, el precio del crudo West Texas Intermediate ha subido de 53,24 a 74,56 dólares por barril, un aumento que refleja la creciente demanda de combustible a medida que disminuyen los temores sobre el coronavirus en Estados Unidos y los consumidores vuelven a las carreteras. El precio de la gasolina, que está estrechamente vinculado al crudo utilizado para fabricarla, también ha aumentado, alcanzando una media nacional de 3,14 dólares por galón el jueves, según el club automovilístico AAA.

La Organización de Países Exportadores de Petróleo y sus socios no han conseguido llegar a un acuerdo para aumentar la producción de petróleo para agosto y meses posteriores, a pesar de la presión ejercida por los funcionarios de la administración Biden para que se alcance un acuerdo que pueda frenar los precios a nivel mundial.

Al mismo tiempo, las ayudas federales para la pandemia y los cheques de estímulo económico están disminuyendo, lo que agudiza los efectos del aumento de los precios de la gasolina en los consumidores estadounidenses y aumenta los posibles riesgos políticos para Biden.

«Hace seis meses, con la gente todavía secuestrada en sus casas y la demanda mundial de petróleo todavía en el sótano, esto no iba a ser tan preocupante como lo es hoy», dijo Kevin Book, director gerente de la firma de investigación ClearView Energy Partners. «En la política y la óptica, no hay manera de separar a un presidente que está imponiendo nuevas restricciones en las tierras federales de un alto precio de la bomba. Las líneas de ataque republicanas se escriben solas».

Agenda radical
Los ataques ya están llegando

El representante Steve Scalise de Luisiana, el segundo republicano de la Cámara, ha acusado a Biden y a los demócratas del Congreso de impulsar una «agenda radical» que ha llevado a «precios más altos de la energía.» Y el representante Bill Johnson, republicano de Ohio, utilizó un vídeo grabado en una gasolinera para poner de relieve el fuerte aumento del coste de la gasolina a principios de este mes, asegurando que «la administración Biden y sus políticas están tratando de pisotear y detener el desarrollo energético de Estados Unidos aquí en casa.»

La secretaria de prensa de la Casa Blanca, Jen Psaki, subrayó que la administración «vigila constantemente los precios de la gasolina» cuando se le preguntó por el estancamiento de las conversaciones de la OPEP el 6 de julio: «El presidente quiere que los estadounidenses tengan acceso a una energía asequible y fiable, incluso en el surtidor», dijo.

Los defensores de la industria petrolera, incluidos los republicanos en el Capitolio, argumentan que las restricciones significativas al arrendamiento perjudicarían la seguridad nacional, la independencia energética y la economía de Estados Unidos al obligar al país a depender más del crudo producido en naciones extranjeras con controles medioambientales poco estrictos.

El Departamento del Interior ya ha suspendido los nuevos arrendamientos mientras realiza su revisión. Aunque un juez federal ordenó a la agencia reanudar la venta de arrendamientos en una sentencia del 15 de junio, aún no ha anunciado nuevas subastas.

«Es sensato revisar el programa, pero esperamos que la revisión se agilice y que sus recomendaciones no obstaculicen nuestra seguridad energética y nuestra producción», dijo el vicepresidente senior del American Petroleum Institute, Frank Macchiarola.

La Asociación Nacional de Industrias Oceánicas ha defendido la reanudación de las subastas del territorio del Golfo de México, explotado desde hace tiempo y que proporcionó el 17% de la producción de crudo de Estados Unidos en 2020.

«Hay mucho en juego desde el punto de vista económico», dijo Erik Milito, presidente del grupo. Ahora mismo, «hay una demanda que aumenta, una oferta limitada, y si se toman decisiones que limiten aún más la oferta a largo plazo, se enviará una señal terrible sobre los esfuerzos de la administración a la hora de ayudar al consumidor con energía asequible».

El gobierno de Biden se enfrenta a obstáculos legales para dejar de vender de forma permanente e inmediata los derechos de perforación, pero los ecologistas instan a Haaland a que aproveche su poder en virtud de la ley federal para retirar las tierras del arrendamiento durante dos décadas. Aunque otra ley exige que el gobierno prepare un programa quinquenal de ventas de arrendamiento de petróleo y gas en alta mar, los activistas afirman que la administración podría elaborar un plan magro para sólo un puñado de subastas de territorio escaso.

La preocupación por el clima, y no por el precio del petróleo, debería impulsar las decisiones, dijo Athan Manuel, director del Programa de Protección de Tierras del Sierra Club.

«Tradicionalmente, el precio de la gasolina ha sido el gran factor X», pero al público parece importarle menos en comparación con las consecuencias del cambio climático que están experimentando ahora, dijo Manuel. «Si toman decisiones bajo ese marco climático, creemos que van a llegar a una prohibición de las perforaciones, quizá no en este informe, pero sí con el tiempo».