Por Jessica Jaganathan

SINGAPUR, 20 de octubre (Reuters) – Las tarifas de los buques cisterna para transportar gas natural licuado (GNL) se han duplicado con creces desde principios de mes, ya que la crisis energética en Asia y Europa hace que aumente la demanda de buques, dijeron el martes fuentes del sector.

La tarifa diaria de fletamento de un buque tricombustible diésel-eléctrico (TFDE) que puede transportar 160.000 metros cúbicos de GNL a los puertos de la cuenca del Pacífico subió el martes a 202.500 dólares al día, la más alta desde el 15 de enero, según datos de Spark Commodities.

Para el mismo tipo de buque que se mueve en la cuenca del Atlántico, la tarifa alcanzó su máximo desde finales de enero el viernes, pero bajó a 138.250 dólares diarios el martes, según los datos de Spark.

Ambas tarifas se han duplicado con creces desde principios de mes.

Dado que las plantas de GNL vuelven de su mantenimiento y se espera que la oferta aumente a corto plazo para satisfacer la mayor demanda de calefacción durante el invierno, la disponibilidad de buques ha sido escasa, dijeron las fuentes.

En la actualidad, el diferencial de precios entre los futuros del Henry Hub y los precios del gas en Europa y Asia es históricamente muy amplio, y los operadores prevén que el flujo de cargamentos de exportación de EE.UU. aumente en invierno, lo que también impulsará los fletes.

«Hay muy pocos buques al contado, por lo que si hay una necesidad inmediata de buques para esos levantamientos (free-on-board), el margen potencial de carga podría significar que las tarifas podrían subir mucho más», dijo Tim Mendelssohn, director ejecutivo de Spark.

Los precios del transporte marítimo en todas las rutas han subido esta semana y es probable que superen los niveles récord anteriores, según un comerciante de GNL con sede en Singapur.

Se espera una congestión en el Canal de Panamá, que los barcos utilizan para transportar el GNL de Estados Unidos a Asia, mientras que muy pocos barcos están disponibles para el fletamento al contado este invierno, dijo Oystein Kalleklev, director ejecutivo de FLEX LNG Management.

«Esto ocurre en un momento en el que los precios de los cargamentos son extremadamente firmes, por lo que la disposición a pagar por los fletes es muy alta», dijo, y añadió que se espera que los precios de los fletes suban aún más en los próximos meses, aunque mucho depende del clima.

«Normalmente, los precios alcanzan su máximo en la segunda quincena de diciembre, pero en caso de que el invierno sea frío, lo que parece probable dada la alerta de La Niña, los precios de los fletes podrían seguir siendo elevados hasta principios de febrero», dijo.

Añadió que la demanda de GNL del próximo año para reponer los bajos niveles de inventario puede mantener los fletes en alza durante el invierno.