Diariamente vemos las historias de cómo las personas y las sociedades están haciendo frente a la pandemia, incluyendo los efectos de vivir en aislamiento, como la soledad, la enfermedad mental, el aburrimiento, la ansiedad y la depresión. Sin embargo, hay otro grupo significativo de personas que no están a la vista pero de las que dependen nuestras sociedades y que son vulnerables a los mismos efectos de aislamiento, exacerbados por la fatiga y la separación de sus hogares. Estas personas son los marinos que mantienen el comercio marítimo para que los alimentos, las materias primas, la energía y los productos manufacturados de los que tantos dependen puedan continuar. El noventa por ciento del comercio mundial se transporta por vía marítima comercial. En Australia, un continente insular, es el 98,2 por ciento.

Dependemos de la gente de mar.

La gente de mar ya trabaja en un ambiente de aislamiento y durante meses. En el pasado tenían el respiro del permiso de tierra en los lugares que visitaban y la expectativa de ser repatriados al final de su servicio en el barco. Ahora ya no. En muchos casos se encuentran en «tierra de nadie» confinados en sus barcos y teniendo que extender su servicio sin poder sacar a las tripulaciones de socorro o volar a casa.

Los países de los que se podría haber esperado que mostraran liderazgo en el cumplimiento de los convenios internacionales que facilitan el movimiento de la gente de mar se han mostrado insulares y no han estado a la altura de la tarea. Sin embargo, otras naciones han demostrado cómo se puede hacer de manera efectiva. Han sido algunas sorpresas.

Cada mes, alrededor de 100.000 marinos deben ser trasladados desde buques en todo el mundo para cumplir con las horas de trabajo seguras y el bienestar de la tripulación.

En cambio, vemos a los capitanes de los buques y a los armadores enfrentados a dilemas imposibles e incapaces de cumplir con las leyes o reglamentos internacionales relativos a la salud y el bienestar de sus tripulaciones.

Chevanev Charles, especialista en derecho marítimo de la Temple Stoke Law Chambers, escribió en The Maritime Executive el 29 de abril de 2020: «La responsabilidad principal de repatriar a un marino recae en el armador y no en el gobierno del Estado de origen del marino.

«Esta pandemia no tiene precedentes y nuestra principal preocupación debería ser el bienestar de la gente de mar. Deberíamos trabajar juntos para encontrar soluciones creativas y rentables para que regresen a casa sanos y salvos. Deberían aplaudirse los gobiernos que están dando prioridad a las necesidades de la gente de mar y negociando en su nombre. La gente de mar necesita nuestro apoyo y lo merece porque estos hombres y mujeres se sacrifican tanto para mantener la industria del transporte marítimo y han evitado, de muchas maneras, que ‘la mitad de nosotros se muera de hambre y la otra mitad se congele'».

El 1 de mayo, al mediodía, los barcos de todo el mundo hicieron sonar sus bocinas, o «silbatos», en apoyo de los héroes no reconocidos del comercio mundial. Algunos en la comunidad marítima en tierra soplaron instrumentos musicales en solidaridad. Todos debemos reconocerlos.

Mientras que nuestra gente de la salud y la medicina están en primera línea en esta batalla, sabemos por la historia que los resultados de los conflictos están determinados por la logística y el suministro. Los marinos son los héroes no reconocidos en este sentido.

En todo esto necesitamos incluir a la gente de mar en los cruceros. Mucha atención y acción relacionada con la salud y la repatriación de sus pasajeros en el momento en que los cruceros dejaron de navegar. Desde entonces, las tripulaciones se han vuelto invisibles y todavía hay grandes tripulaciones a bordo a las que se les niega el desembarco o los viajes aéreos. Incluso los de barcos que no tienen antecedentes de enfermedad actual están sujetos a restricciones y protocolos adicionales que obstaculizan su movimiento. Los capitanes y armadores que intentan hacer lo correcto se ven frustrados por las burocracias que no se adaptan a la necesidad de soluciones. No hay que olvidar que esta industria también contribuye de manera significativa a muchas economías y es un importante empleador.

La Cámara Naviera Internacional, que representa el 80 por ciento del tonelaje de la marina mercante mundial, y la Federación Internacional de Transportes, que habla en nombre de dos millones de marinos, han hecho un llamamiento bipartito para que se tomen medidas al respecto:

  1. Designar un número específico y limitado de aeropuertos para el movimiento seguro y la repatriación de la tripulación.
  2. Redefinir a la gente de mar como trabajadores clave que presten servicios esenciales durante la pandemia de COVID-19, levantando las restricciones nacionales diseñadas para los pasajeros y el personal no esencial.
  3. Cumplir su compromiso de mantener abiertas las cadenas de suministro adoptando medidas urgentes sobre el tema.

Es necesario apoyar y capacitar a la gente de mar en el papel esencial que desempeñan en nuestras sociedades para que el factor humano no falle y haga más difícil la etapa de recuperación de esta pandemia. Estos son «objetivos propios» susceptibles de ser evitados.

En el puerto de Rotterdam, un capellán de la Misión Para Los Marinos, una organización benéfica cristiana internacional, cuenta de primera mano las angustias de los marinos que visita y cómo los niños de la escuela local escribieron tarjetas de agradecimiento para ser entregadas junto con otros regalos a la tripulación de los barcos en el puerto. En Australia, cuando el crucero Ruby Princess estuvo atracado en el Puerto Kembla, la población local demostró su humanidad y apoyo junto con la Misión Para Los Marinos y el Apostolado del Mar.