Un nuevo estudio de la editorial de acceso abierto Frontiers establece directrices para maximizar los beneficios de la restauración de los arrecifes, no sólo para el ecosistema coralino sino también para proteger a las comunidades locales de las inundaciones costeras. Los investigadores simularon las olas que se desplazan por diferentes perfiles de arrecifes en distintas fases de restauración y descubrieron que, para reducir el riesgo de inundación, deberían restaurarse la parte superior del arrecife y la planicie del arrecife medio, que suelen caracterizarse por especies de coral físicamente robustas.

Un nuevo estudio, que simula el comportamiento de las olas oceánicas que pasan por encima de una serie de estructuras de arrecifes de coral, establece nuevas directrices para la restauración de los arrecifes de coral con el fin de reducir el riesgo de inundaciones en las comunidades costeras tropicales. Publicadas ayer en la revista de acceso abierto Frontiers in Marine Science, estas directrices esperan optimizar los esfuerzos de restauración no sólo en beneficio del ecosistema, sino también para proteger la costa y a las personas que viven en ella.

«Nuestra investigación revela que las zonas poco profundas y energéticas, como la parte superior del arrecife y la planicie del arrecife medio, caracterizadas por especies de coral físicamente robustas, deberían ser objeto de restauración para reducir las inundaciones costeras», afirma Floortje Roelvink, autora principal del artículo e investigadora de Deltares, un instituto de investigación holandés. «Esto beneficiará tanto a los ecosistemas coralinos como a las poblaciones costeras humanas que dependen de ellos para el turismo, la pesca y el ocio».

Estructuras importantes
Los arrecifes de coral ayudan a sostener la economía de 500 millones de personas en las comunidades costeras tropicales y pueden ofrecer protección contra las inundaciones provocadas por las olas y la erosión costera, especialmente ante el cambio climático. La restauración de los arrecifes, que implica la plantación de corales y su gestión para mejorar la salud, la abundancia y la biodiversidad del ecosistema, se ha sugerido como una forma de reducir el riesgo de inundaciones.

«Nuestra investigación puede ayudar a orientar el diseño de las restauraciones de los arrecifes de coral para aumentar la resistencia de las comunidades costeras a las inundaciones», dijo Curt Storlazzi, geólogo investigador del Servicio Geológico de los Estados Unidos y director del proyecto. «Esta información puede aumentar la eficiencia de los esfuerzos de restauración de los corales, ayudando a una serie de partes interesadas no sólo en la conservación y gestión de los arrecifes de coral, sino también en la reducción de los riesgos costeros.»

Créditos de la imagen: frontiersin.org

«Aunque sabemos que los arrecifes de coral pueden atenuar eficazmente la energía de las olas del océano y reducir las inundaciones costeras, faltan conocimientos sobre dónde ubicar y diseñar específicamente las restauraciones de arrecifes de coral en tipos concretos de arrecifes», explica Ap van Dongeren, especialista en morfología costera de Deltares y codirector del proyecto. «Queríamos colmar esta laguna de conocimientos porque los costes y las limitaciones prácticas de los esfuerzos de recuperación de los arrecifes exigen un enfoque de diseño y restauración que produzca el máximo beneficio para todos».

Arrecife por diseño
Para entender primero la gama de formas naturales de los arrecifes, como los arrecifes de borde, los arrecifes de pendiente recta, los arrecifes convexos y los arrecifes con plataforma marina, los investigadores analizaron una base de datos de más de 30.000 perfiles de arrecifes de coral en todo Estados Unidos, incluidos los de las Islas Marianas, Hawai y las Islas Vírgenes. A partir de estos perfiles de arrecifes, «diseñaron» numéricamente las restauraciones de arrecifes para que fueran viables desde una perspectiva operativa y ecológica y para que tuvieran un impacto beneficioso esperado en las inundaciones costeras.

Los investigadores establecieron que las restauraciones de arrecifes no deben colocarse a demasiada profundidad debido a las restricciones operativas y a la limitación de la eficacia de la reducción de las olas. Las restauraciones tampoco deben ser demasiado superficiales, para evitar la desecación de las restauraciones de arrecifes y la degradación de los mismos debido a la intolerancia térmica.

También se investigaron diferentes tipos de restauraciones de coral: las «verdes», que implican únicamente el trasplante de corales, o las restauraciones «híbridas gris-verde», que implican la colocación de estructuras (como las ReefBalls) y el posterior trasplante de corales sobre ellas. A continuación, el equipo utilizó un modelo numérico para simular las olas que se desplazaban sobre los perfiles de los arrecifes de coral restaurados y no restaurados para ver hasta dónde llegaban esas olas en la costa, lo que proporcionó una indicación del efecto de las diferentes restauraciones de arrecifes en las inundaciones costeras.

«Esperamos que este estudio motive a otros a continuar y ampliar esta investigación, entre otras cosas realizando experimentos de campo y de laboratorio para validar nuestros hallazgos», concluye Roelvink.

Referencia: frontiersin.org / Floortje Roelvink (Deltares, Delft, Países Bajos) | Curt Storlazzi (United States Geological Survey, Santa Cruz, California, EE.UU.)