Las grandes petroleras acordaron pagar una fuerte prima para desarrollar la próxima generación de grandes parques eólicos marinos británicos, después de que BP Plc y Total SE ganaran los contratos en una subasta por delante de muchas de las empresas de servicios públicos que han dominado el espacio hasta ahora.

El Estado de la Corona subastó derechos sobre el lecho marino que permitirán construir unos 8 gigavatios de nuevos parques eólicos, suficientes para abastecer a más de 7 millones de hogares. La mayoría de las empresas petroleras se han hecho con los emplazamientos, lo que indica que las empresas de energía verde se enfrentan a una nueva era de competencia por algunos de los mayores proyectos de energía renovable del mundo.

Las empresas ganadoras pagarán unos 1.200 millones de dólares al año en total durante una década para desarrollar los parques eólicos. BP lideró la puja con una oferta aproximadamente un 80% superior a la media de sus competidores en la subasta de emplazamientos en las aguas que rodean Inglaterra y Gales, una zona con la que está familiarizada desde hace tiempo por sus operaciones petrolíferas.

«Estos enormes costes iniciales pondrán barreras de entrada a las empresas de servicios públicos y de petróleo y gas que no tengan bolsillos muy profundos», señalaron en una nota los analistas de Barclays Plc dirigidos por Dominic Nash.

Es la primera vez en una década que el Crown Estate ofrece fondos marinos para nuevos parques eólicos y la primera vez que lo hace con este tipo de subasta competitiva. El sector ha cambiado drásticamente desde entonces, ya que el coste de la construcción y la financiación se ha desplomado y la competencia por los proyectos se ha disparado, sobre todo por parte de los productores tradicionales de combustibles fósiles.

Las ofertas ganadoras fueron las de un consorcio formado por BP y la empresa alemana EnBW Energie Baden-Wuerttemberg AG por una capacidad total de 3 gigavatios, mientras que una asociación de Total y Macquarie Group Ltd.’s Green Investment Group obtuvo 1,5 gigavatios y la rama de renovables de RWE AG ganó 3 gigavatios. Cobra Instalaciones y Servicios SA y Flotation Energy Plc, especialista en parques eólicos flotantes, desarrollarán conjuntamente un emplazamiento de 480 megavatios.

Conseguir los derechos sobre el lecho marino es el primer paso crucial para construir un parque eólico, un proceso que puede llevar años.

Energía renovable
Los derechos de explotación también serán fundamentales para que BP y Total cumplan sus objetivos de aumentar drásticamente sus negocios de energía renovable.

BP hizo su primera incursión en la energía eólica marina el pasado mes de septiembre, cuando acordó pagar a la noruega Equinor ASA 1.100 millones de dólares por un proyecto en EE.UU. La petrolera está en proceso de lo que el Consejero Delegado Bernard Looney denomina «ecologización», ya que pretende reducir las emisiones de carbono y aumentar el gasto en energías renovables en las próximas décadas.

La victoria en las aguas del Reino Unido tiene un precio muy alto. BP y EnBW acordaron pagar 154.000 libras (211.000 dólares) por megavatio al año por el derecho a construir en los terrenos del Mar de Irlanda, lo que supone casi 500 millones de libras anuales durante la fase de desarrollo. Una vez que el proyecto empiece a generar energía, el pago pasará a ser un porcentaje de los ingresos.

«Nos encantan estos arrendamientos, ya que están cerca de la costa y justo al lado, por lo que podemos utilizar el mismo equipo», dijo Looney el lunes en un post en Instagram. «Aunque puede que seamos nuevos en la eólica marina, no somos nuevos en el mar. Llevamos más de 50 años trabajando en proyectos complejos y exigentes en el mar.»

Looney espera que el proyecto esté operativo en siete años. A pesar de ser la que más paga por los emplazamientos del fondo marino, tendrá que competir con empresas que pagaron menos por los derechos de venta de energía a precios garantizados. Aun así, BP espera una rentabilidad de entre el 8% y el 10% con el parque eólico integrado en su unidad de comercialización.

Pero para obtener esa tasa de rendimiento, que es inferior a la de los proyectos de petróleo y gas, «todo tiene que salir bien», dice Luke Parker, Vicepresidente de Investigación Corporativa de Wood Mackenzie. Los propios activos cubrirán los costes.

«Además, hay que tener en cuenta la integración, las ventajas operativas que puedan aportar, las reducciones de potencia, el comercio de energía y los avances tecnológicos en materia de renovables», afirma. «Necesitan que todo eso ocurra para llegar a ese 8-10% y no está probado».

Los resultados de la subasta supondrán una gran pérdida para los operadores tradicionales, como Orsted AS, Iberdrola SA, Equinor ASA y SSE Plc, que hasta ahora dominaban el sector eólico marino en el Reino Unido.

Orsted, el mayor promotor mundial de parques eólicos marinos, cayó más de un 2% el lunes. Las acciones de BP ganaron alrededor de un 1,9%.