La senadora estadounidense Lisa Murkowski (R-AK) ha presentado hoy oficialmente una nueva legislación para proporcionar una exención permanente de la Ley de Servicios de Buques de Pasajeros a los cruceros de pabellón extranjero con destino a Alaska.

La Ley de Cruceros para la Mano de Obra de Alaska se aplicará a los buques que transporten más de 1.000 pasajeros a Alaska desde Estados Unidos, concretamente desde la costa oeste. Curiosamente, la senadora Murkowski dice que la exención terminará cuando haya un buque construido en EE.UU. que transporte más de 1.000 pasajeros, una aparente indirecta al hecho de que los operadores nacionales sólo operan con buques más pequeños en el comercio. Murkowski dice que el proyecto de ley apoyará a los constructores navales estadounidenses y a la industria turística de Alaska, citando cifras de que el estado recibió más de 1,3 millones de visitantes por medio de cruceros en 2019.

La Ley de Servicios de Buques de Pasajeros de 1886 requiere que los buques de pasajeros extranjeros se detengan en un destino extranjero mientras viajan entre dos puntos de Estados Unidos. Para los cruceros con destino a Alaska operados por las mayores compañías de cruceros del mundo, como Carnival, Royal Caribbean y Norwegian, que no registran sus buques en Estados Unidos, esto ha supuesto una escala en Canadá para sus buques con base en la Costa Oeste.

La PVSA se ha convertido en un tema candente durante la pandemia de COVID-19, ya que Canadá ha prohibido la entrada de buques de pasajeros en sus aguas hasta febrero de 2022 para frenar la propagación del virus, una medida que ha complicado el regreso de los cruceros a uno de los destinos más populares del país, incluso cuando los operadores esperaban la aprobación de los CDC para navegar.

En mayo, el Congreso aprobó una ley bipartidista también presentada por la senadora Murkowski, conocida como Ley de Restauración del Turismo de Alaska (ATRA), para eximir temporalmente a la PVSA del alcance de la prohibición canadiense, aunque han continuado los llamamientos para que se derogue la ley por completo o se modifique para permitir exenciones para cosas como los grandes buques de pasajeros o el requisito de construcción en Estados Unidos.

«Hace unos meses, logramos que la Ley de Restauración del Turismo de Alaska superara la línea de meta, proporcionando una solución legislativa temporal al PVSA para ayudar a devolver el turismo a una serie de comunidades de Alaska que dependen de los cientos de miles de visitantes que llegan al estado a través de los cruceros. Aunque el PVSA sigue cumpliendo su función en las 48 regiones más bajas, puso involuntariamente a muchas empresas de Alaska a merced del gobierno canadiense cuando éste cerró sus fronteras, incluidos los puertos», dijo la senadora Murkowski.

«La imposibilidad de que los cruceros viajen a Alaska estuvo a punto de acabar con nuestras economías en el sureste; comunidades como Skagway, por ejemplo, vieron caer sus ingresos comerciales en un 80%», dijo la senadora Murkowski.

A principios de este mes, el Serenade of the Seas de Royal Caribbean, registrado en las Bahamas, se convirtió en el primer gran crucero en regresar a Alaska con pasajeros desde la temporada de cruceros de 2019. La senadora Murkowski estuvo presente para dar la bienvenida al buque, diciendo que su llegada marcaba «un paso importante hacia el camino de la recuperación económica de Alaska.»

El gobernador de Alaska, Mike Dunleavy, atribuyó a principios de este año un impacto económico de 3.000 millones de dólares por cada temporada de cruceros que se suspende en el estado.

«Me siento orgulloso de presentar una nueva legislación que proporcione una exención permanente para los cruceros entre cualquier puerto de EE.UU. y Alaska del PVSA. Mi nuevo proyecto de ley garantiza que el PVSA no se entrometerá en la economía turística de Alaska, a la vez que asegura que los barcos construidos en el extranjero no compitan con los construidos en Estados Unidos. Esta legislación es una buena noticia para todos los habitantes de Alaska cuyo sustento depende del turismo», dijo la senadora Murkowski.