La era del suministro de gas natural licuado ha llegado en el negocio marítimo, ese fue el mensaje fuerte y claro enviado la semana pasada desde la conferencia «Fueling Tomorrow’s Shipping» celebrada en el Colegio Marítimo SUNY en el Bronx, NY.

Los datos son claros. Si bien el tamaño de la flota actual y la que pronto navegará con LNG es modesto, la tasa de crecimiento (desde una base pequeña) es extraordinaria, dijo Gianpaolo Benedetti, asesor técnico de la Sociedad para el Gas como Combustible Marino, de siete años de antigüedad.

El reforzamiento de la demanda de combustible para los Bunkers de LNG es por su bajas emisiones cuando se queman, y por su precio competitivo con el combustible diesel de bajo contenido de azufre.

Ahora, alrededor de 177 buques comerciales de gran calado utilizan LNG como combustible, con más de 200 en pedido, dijo Benedetti. Eso se compara con una flota de 60.000 grandes buques comerciales en todo el mundo, agregó.

Entre los primeros operadores de buques que utilizan LNG se encuentran BC Ferries en Canadá, Carnival Cruise Line y Tote Maritime.

Dos buques portacontenedores de Tote que funcionan con LNG, Isla Belle y Perla de Caribe, ahora ofrecen servicio entre Jacksonville, FL y San Juan, PR. Para el primer trimestre de 2021, Tote utilizará la energía del LNG de forma interna en sus dos buques de 17 años de edad, Midnight Sun y North Star que ahora navegan entre Tacoma, WA y Anchorage, AK.

Los operadores de buques portacontenedores CMA CGM y Hapag Lloyd han adaptado cada uno de ellos un buque para que funcione con LNG y se espera que en breve aumenten el tamaño de sus respectivas flotas de LNG. Además, BC Ferries tiene previsto adquirir cinco buques nuevos propulsados por LNG. Y Carnival, que ahora opera dos cruceros propulsados por LNG, ha ordenado 20 más, dijo Kevin Blake, director de Carnival Cruise Line.

Tal demanda resulta, en parte, de que el combustible de búnker de LNG está más fácilmente disponible. Los servicios de aprovisionamiento de LNG se ofrecen ahora en 79 puertos de todo el mundo, incluyendo Jacksonville, FL; Port Fourchon, LA; Rotterdam y Singapur. Se espera que el servicio esté disponible en breve en Marsella-Fos y Fort Lauderdale, FL.

Y cada vez más, el combustible es entregado por buques bunker, con 10 ya en funcionamiento, dijo Benedetti.

Por último, los representantes señalaron que los operadores de los buques de LNG recién bautizados pueden aprovechar la experiencia necesaria en materia de funcionamiento y capacitación de la tripulación de los oficiales que navegan en la gran flota de buques de carga de LNG. La flota de buques de LNG supera ahora los 400, algunos de los cuales han estado operando durante décadas.