9 de octubre de 2021 6:00 am(Actualizado a las 9:56 am)
La crisis mundial del transporte marítimo que está provocando una escasez cada vez mayor y paros en las tiendas y fábricas británicas durará hasta nueve meses, ya que los gigantescos buques que transportan productos navideños empiezan a hacer cola en el Canal de la Mancha para descargar en los congestionados puertos europeos.

Un organismo que representa a los puertos británicos dijo que espera que la congestión que afecta a las entregas a millones de minoristas y empresas persista potencialmente hasta el próximo verano, ya que la industria del transporte marítimo lucha con los desafíos, desde la escasez de contenedores hasta la falta de conductores de camiones para mover la carga una vez que llega a los muelles.

Una de las principales compañías navieras declaró a i que los retrasos, que obligan a los buques a anclar en grupos en el Canal de la Mancha y el Mar del Norte, tendrán un efecto en cadena para el suministro de bienes de consumo y componentes de fabricación en las próximas semanas y meses, con el riesgo de que hasta el 20% de los productos pedidos para el pico de la demanda navideña no lleguen a los minoristas a tiempo.

El espectáculo de docenas de buques haciendo cola para entrar en los puertos atascados de la costa oeste de Estados Unidos se ha convertido en una imagen familiar en las últimas semanas, ya que las cadenas de suministro globales de China y el Lejano Oriente sufren cuellos de botella causados por una «tormenta perfecta» de factores como los cierres de puertos causados por la pandemia del virus Covid-19, la escasez de mano de obra y la falta de espacio en los almacenes.

Entre las mercancías que se teme que se retrasen para Navidad están las piezas de bicicleta, los juguetes, los muebles de jardín y el material deportivo.

i ha constatado que problemas similares están llegando a Europa, con buques que esperan anclados hasta una semana para entrar en los principales centros europeos. Los dos mayores puertos de contenedores -Rotterdam y Amberes- están trabajando a pleno rendimiento y experimentan «operaciones muy perturbadas», según el gigante de la logística Kuehne+Nagel.

Tanto los puertos holandeses como los belgas son importantes puntos de transbordo de mercancías con destino al Reino Unido, junto con los buques que llegan directamente desde China y Extremo Oriente a puertos como Felixstowe y Southampton.

Esta semana, un ministro de alto rango advirtió de que la congestión del transporte marítimo está provocando una creciente alarma en Whitehall por la posibilidad de que se produzca una grave escasez de productos en el periodo previo a la Navidad.

Se insta a los consumidores a que hagan sus compras navideñas ahora para evitar que se queden sin productos en el periodo previo a las fiestas.

La Asociación de Puertos Británicos (BPA), que representa al 85% de los puertos del Reino Unido, afirmó que había mucha capacidad y que sus miembros no estaban sufriendo la misma escala de congestión que se observa en el continente.

Sin embargo, reconoció que había problemas en toda Gran Bretaña debido a que los clientes dejaban los contenedores en los puertos durante más tiempo porque se habían quedado sin espacio en los almacenes o debido a la actual escasez de camioneros.

La BPA dijo que esperaba que los problemas duraran muchos meses.

En un comunicado, añadió: «Creemos que estos problemas globales con el transporte de contenedores persistirán durante seis o nueve meses, ciertamente más allá del Año Nuevo chino en febrero».

Hay muchos problemas superpuestos que contribuyen a estos desafíos, e incluso una vez que se resuelvan, se necesitará tiempo para eliminar la congestión». Los puertos del Reino Unido se esfuerzan por mantener los barcos y las cajas en movimiento con rapidez, pero la escasez de conductores y la escasez de espacio de almacenamiento están añadiendo presión.»

Kuehne+Nagel, que hace un seguimiento de los movimientos de la carga marítima, dijo que había registrado retrasos de hasta seis días desde principios de octubre para que los portacontenedores entraran en los puertos continentales.

Su servicio de seguimiento Seaexplorer mostraba ayer grupos de buques esperando frente a las costas belgas, holandesas y alemanas. El fondeadero de Amberes, una zona de espera designada para el transporte marítimo, albergaba 80 buques, un tercio de los cuales eran portacontenedores u otros buques de carga.

La paralización del transporte marítimo tiene su origen en un repentino e imprevisto aumento de la demanda de los consumidores durante la pandemia, ya que los compradores bloqueados acudieron en masa a Internet para comprar artículos, desde equipos de ejercicio hasta ordenadores portátiles y ropa.

Una parte importante de los contenedores de transporte marítimo del mundo -hasta el 20%- están vacíos y fuera de posición en los puertos occidentales.

Las compañías navieras, que llevan mucho tiempo sufriendo un exceso de buques, se encuentran de repente con buques insuficientes para hacer frente a una demanda disparada y a una oferta «desigual», ya que las fábricas y los puertos chinos sufren cierres repentinos debido a las estrictas medidas contra el tráfico.

El reciente cierre del puerto de Ningbo-Zhoushan, al sur de Shanghái, en China, y de fábricas de ropa en Vietnam debido a los brotes de Covid-19, ha tenido un efecto adicional en las cadenas de suministro mundiales.

El coste medio del envío de un contenedor de carga estándar de 40 pies se ha disparado por encima de las 7.000 libras, una cifra cuatro veces superior a la de hace un año. El tiempo medio de transporte de puerta a puerta ha aumentado en los últimos 12 meses de 41 a 70 días.

Hapag-Lloyd, una de las mayores compañías navieras del mundo, afirmó que el sector funcionaba a pleno rendimiento y que alrededor del 80% de las mercancías encargadas para el periodo previo a la Navidad llegarían a su destino europeo a tiempo.

Un portavoz dijo: «En todo el sector, todo lo que tiene una hélice, flota y no está demasiado oxidado está siendo puesto en servicio. Pero hay muchos factores que contribuyen a esta situación y va a llevar tiempo resolverla.

«Si usted es un consumidor, va a tener que esperar retrasos. Las Navidades deberían ir bien: todavía llegará el 80% de los productos, pero podría haber retrasos importantes en áreas específicas, como las piezas de recambio, o los muebles o el material deportivo».

Se recurre a los aviones chárter para llevar los productos navideños a las estanterías
Los minoristas, desesperados por conseguir existencias a tiempo para las Navidades, están fletando aviones a precios récord para sortear los cuellos de botella de las rutas marítimas mundiales, transportando los productos directamente desde las fábricas del Lejano Oriente.

El coste de alquilar un avión de carga Boeing 777 ha alcanzado los 2 millones de dólares (1,5 millones de libras) – casi el triple del precio anterior a la pandemia – en algunas rutas internacionales, mientras los comercios se apresuran a colocar en las estanterías artículos que van desde la ropa hasta las decoraciones festivas.

Air Charter Service, uno de los mayores operadores mundiales, ha afirmado que prevé la temporada alta de vuelos chárter de carga más concurrida de la que se tiene constancia, ya que los minoristas de Gran Bretaña, Europa y América compiten por la capacidad.

La empresa de vuelos chárter, con sede en Gran Bretaña, afirmó que la demanda se ve impulsada por factores como los problemas del transporte marítimo y una recuperación más lenta de lo previsto de los vuelos comerciales, lo que significa que hay menos capacidad en las bodegas de carga de los vuelos regulares.

Dan Morgan-Evans, director global de carga de Air Charter Service, dijo: «En las dos últimas semanas hemos empezado a recibir llamadas de minoristas que normalmente ni se plantearían fletar.

«Normalmente hay un exceso de capacidad de carga aérea para hacer frente a este aumento, pero este año el mercado de carga aérea ya está al límite de su capacidad».

Las prisas otoñales por disponer de existencias para satisfacer la demanda navideña suelen provocar un aumento del transporte marítimo mundial, pero la actual agitación de las cadenas de suministro ha hecho que los minoristas se apresuren a poner los productos en las tiendas. IKEA ha recurrido a fletar sus propios barcos para satisfacer la demanda de muebles planos.

Air Charter Service dijo que el nivel de demanda de aviones era tal que espera ver el uso de «preighters» – aviones de pasajeros vacíos convertidos en aviones de carga mediante la colocación de mercancías en los asientos para satisfacer la demanda.

Esta técnica se utilizó durante el punto álgido de la pandemia del virus Covid-19 para transportar EPI, aunque el regreso de los servicios comerciales significa que habrá menos aviones disponibles para este uso.