Una enorme acumulación de cargamentos de pescado en un puerto chino corre el riesgo de afectar a los envíos de alimentos congelados en todo el país y más allá.

Cientos de contenedores están retenidos en Dalian, uno de los principales puertos de importación de productos del mar, mientras las autoridades locales analizan el pescado para detectar el coronavirus antes de permitirles pasar por la aduana, según varios transportistas, consultores y compañías navieras. Esto está provocando la escasa disponibilidad de tomas de corriente para mantener fríos los contenedores refrigerados, conocidos como reefers.

La escasez de tomas de corriente y la reducción del espacio en el puerto han llevado a las navieras a cancelar nuevas reservas de frigoríficos en Dalian, y la congestión se está extendiendo a otros artículos refrigerados, como la fruta y las albóndigas. Esto significa también que los contenedores congelados se están desviando a otros puertos de China, lo que ha provocado cuellos de botella también en Shanghai y Qingdao.

«Gran parte de la preocupación reciente por la carga volcada se ha centrado en los contenedores frigoríficos», afirma Josh Brazil, director de operaciones del proveedor de datos de carga Ocean Insights. «Si no hay tomas de corriente en el puerto para enchufar los contenedores frigoríficos, los cargamentos de alimentos perecederos podrían dañarse o perderse por completo si no se pueden desviar a otro puerto».

Las escenas que se están produciendo en Dalian recuerdan el inicio de las interrupciones que el mundo vio cuando el coronavirus atrapó los flujos comerciales mundiales a principios del año pasado. En aquel momento, los cierres en países como China provocaron el cierre de los puertos y la imposibilidad de que los barcos descargaran sus mercancías, lo que provocó una escasez de buques en todo el mundo, con un efecto dominó que duró meses.

Las pruebas
También pone de manifiesto el impacto que están teniendo en las cadenas de suministro las controvertidas pruebas realizadas por China en los alimentos extranjeros para detectar el virus. El país ha estado analizando la carne y el marisco importados en busca de rastros del virus ante la preocupación de que el Covid-19 pueda transmitirse a los seres humanos, a pesar de que la Organización Mundial de la Salud afirma que no hay pruebas de que las personas se contagien del virus a través de los alimentos y sus envases.

«China es probablemente el único país del mundo que afirma que el coronavirus puede propagarse a través de los alimentos congelados», dijo Ralph Leszczynski, jefe de investigación del agente marítimo Banchero Costa & Co. «Podría repercutir en los tiempos de espera de los contenedores en los puertos».

Liaoning Port Group, que gestiona el puerto de Dalian, no respondió a las llamadas ni a un correo electrónico en busca de comentarios. Las aduanas chinas no respondieron inmediatamente a un fax en busca de comentarios. Funcionarios del subcomité de la cadena de frío de la Federación de Logística y Compras de China declinaron hacer comentarios.

Los funcionarios portuarios chinos han aumentado las pruebas de coronavirus, lo que hace que los envíos refrigerados tengan que esperar hasta 20 días para pasar por la aduana en la mayoría de los puertos del país, según la Asociación de Armadores de China, que añade que los importadores tienen que pagar la factura de la electricidad y los costes de demora.

AP Moller-Maersk A/S, la mayor naviera de contenedores del mundo, dijo que ha dejado de aceptar nuevas reservas de contenedores refrigerados para Dalian. Su rival francesa, CMA CGM SA, dijo que aplicará recargos a los cargamentos con destino a Dalian y desviará los frigoríficos cuando pueda. El gigante del transporte marítimo MSC Group también ha dicho que no puede descargar frigoríficos en Dalian, y ha comunicado a los clientes que sus cargas pueden ser enviadas a un puerto alternativo y retenidas allí -conllevando costes diarios- hasta que puedan ser enviadas.

Y no es sólo dentro de China, según Philip Gray, analista de frigoríficos de la consultora marítima Drewry. Los buques rusos llenos de marisco que se dirigían a Dalian y Qingdao han sido redirigidos a Busan, en Corea del Sur, lo que aumenta el riesgo de que su puerto también se congestione, dijo.

«Dalian y Qingdao son grandes centros de distribución de marisco, con una próspera industria de importación, exportación y procesamiento de marisco», dijo Gray.

El problema también está provocando una menor duración de las importaciones de fruta fresca, como los plátanos, que normalmente llegan a Dalian para abastecer el norte de China, dijo Gray.

Las repercusiones de la situación en Dalian y otros puertos se extienden hasta los Estados Unidos, donde las empresas esperan contenedores frigoríficos vacíos para enviar productos congelados fuera de China y a través del Pacífico.

Steve Kranig, director de logística de la empresa transitaria IM-EX Global Inc. de Wisconsin (EE.UU.), dijo que tardó seis semanas en poder reservar un contenedor frigorífico para enviar albóndigas rellenas de sopa, conocidas como xiaolongbao, y otros alimentos congelados desde Qingdao a EE.UU. La escasez de contenedores frigoríficos ha sido muy costosa: los fletes casi se han duplicado con respecto a unos meses antes, y muchos artículos de las existencias de sus clientes se han agotado.

«China sigue hambrienta de proteínas y, al mismo tiempo, el efecto rebote llegará a EE.UU., donde los puertos ya están a punto de estallar luchando por hacer frente al aumento del comercio», dijo Gray de Drewry. «Los exportadores estadounidenses tendrán que planificar con mucho cuidado y deben esperar un nuevo aumento de los costes de la cadena de suministro».