La empresa japonesa Kawasaki Heavy Industries pretende repetir su éxito como gran productor de gas natural licuado (GNL) con el hidrógeno, un elemento clave que puede ayudar a descarbonizar las industrias y a la transición energética mundial.

Un proyecto piloto de 500 millones de dólares (385 millones de dólares), liderado por Kawasaki y respaldado por los gobiernos japonés y australiano, planea enviar su primer cargamento de hidrógeno licuado desde Australia a Japón en la primavera de 2021, que la firma espera que marque el amanecer de una nueva era de energía limpia.

Libro relacionado: Una vida en nuestro planeta: Mi testimonio y una visión de futuro de Sir David Attenborough

«Queremos demostrar las posibilidades de enviar volúmenes masivos de hidrógeno para su uso en Japón y en otros lugares de Asia, al igual que el GNL», declaró a Reuters el viernes pasado Motohiko Nishimura, vicepresidente de Kawasaki.

El hidrógeno, utilizado desde hace tiempo como combustible para cohetes, se extrae principalmente del gas natural o del carbón. Se utiliza principalmente en el refinado de petróleo y para producir amoníaco para fertilizantes, pero se espera que la demanda futura provenga de segmentos más amplios, como el transporte, la construcción y la generación de energía.

Kawasaki tiene el viento a favor, ya que el hidrógeno se ha convertido en el combustible ecológico preferido por muchos gobiernos y empresas que apuestan a lo grande porque el elemento más abundante del universo puede ayudar a combatir el cambio climático.

El gobierno japonés reveló en diciembre un ambicioso objetivo para aumentar su demanda anual de hidrógeno hasta 3 millones de toneladas en 2030, frente a los 2 millones actuales, y 20 millones de toneladas en 2050.

Kawasaki pretende construir 80 buques de transporte de hidrógeno para importar 9 millones de toneladas de este combustible al año en 2050, después de construir 2 buques a escala comercial para importar 225.000 toneladas en 2030. Su objetivo es alcanzar unas ventas totales relacionadas con el hidrógeno de 120.000 millones de yenes (1.160 millones de dólares) en 2030 y 300.000 millones de yenes en 2040.

«Estamos considerando reforzar nuestros objetivos para reflejar las nuevas metas del gobierno», dijo Nishimura.

Esta primavera, Kawasaki transportará 75 toneladas de hidrógeno, extraído del lignito y licuado en el estado australiano de Victoria, suficiente para llenar los depósitos de 15.000 vehículos de pila de combustible.

Al congelar el gas de hidrógeno a -253 Celsius -menos que el GNL a -162 C-, la carga puede comprimirse a una octava parte de su volumen gaseoso.

Para Kawasaki, que empezó a desarrollar una cadena de suministro de hidrógeno que incluye sistemas de licuefacción de hidrógeno y tanques de almacenamiento hace más de una década, el mayor obstáculo sigue siendo el coste.

Su objetivo es reducir los costes de suministro de hidrógeno a 29,7 yenes (0,3 dólares) por metro cúbico normal (Nm3) en 2030, frente a los 100 yenes actuales, y a 18 yenes en 2050.

«Necesitamos la demanda del sector energético para reducir los costes mediante la ampliación», dijo Nishimura, quien añadió que está en conversaciones con múltiples empresas y ciudades para encontrar compradores y terrenos para construir una terminal de recepción más grande para el proyecto comercial.

Japón fue pionero en el uso de GNL al por mayor hace más de 50 años, cuando Tokyo Electric y Tokyo Gas optaron por importar el combustible para reducir la contaminación atmosférica y satisfacer la creciente demanda de energía en medio de la rápida expansión económica del país.

«Necesitamos el apoyo del gobierno para crear un sistema que fomente el uso de un combustible más limpio y aclare quién asumirá el coste», dijo Nishimura.

(1$ = 1,2979 dólares australianos) (1$ = 103,7000 yenes)