El Japón tiene previsto introducir amoníaco como combustible en la industria naviera y ponerlo a disposición del comercio a finales del decenio de 2020 como parte de sus esfuerzos por lograr la neutralidad del carbono para 2050.

La solución fue examinada en la reunión de hoy del Consejo del Combustible Amoníaco, que se estableció en octubre. El consejo está formado por representantes de los sectores público y privado para resolver los obstáculos técnicos y de otro tipo de la cadena de suministro para la introducción y expansión del uso del amoníaco como combustible.

El consejo también quiere introducir el amoníaco en la mezcla de combustible para la generación de energía térmica.

«Se espera que el amoníaco se introduzca como combustible sobre una base comercial para la generación de energía térmica y el transporte marítimo a finales de la década de 2020, y se espera que se utilice en una cantidad significativa alrededor de 2030», dijo Ryo Minami, director general de petróleo, gas y recursos minerales del Ministerio de Economía, Comercio e Industria, en la reunión del consejo.

El amoníaco se une a las fuentes de energía renovable como la solar, la eólica, la geotérmica, la hidráulica y la biomasa, ya que no emite CO2 ni siquiera cuando se quema.

Siendo ya utilizado principalmente para aplicaciones de fertilizantes, tiene una infraestructura de comercio internacional en su lugar, sin embargo, todavía hay una necesidad de algunas cuestiones técnicas que deben resolverse, incluyendo la presurización segura, la licuefacción y la combustión antes de que pueda llegar a ser ampliamente utilizado como combustible.

El amoníaco puede almacenarse a temperaturas más altas en forma líquida bajo presión atmosférica.

Sin embargo, es menos denso en energía que el petróleo, lo que significa que los buques consumirán hasta cinco veces más combustible en volumen. La producción de amoníaco tendría que aumentar en 440 millones de toneladas -más del triple de la producción actual-, lo que requeriría 750 gigavatios de energía renovable, según la Cámara Naviera Internacional…

Además, como es menos inflamable, necesita un combustible piloto para su combustión.

El amoníaco verde ha sido identificado como uno de los combustibles de baja emisión más prometedores, y la AIE predice que su uso para el transporte marítimo alcanzará los 130 millones de toneladas en 2070, el doble de lo que se utilizó en todo el mundo para la producción de fertilizantes en 2019.

El Consejo acordó realizar un estudio de viabilidad sobre la adquisición de amoníaco con el objetivo de construir una cadena de suministro para la solución, así como llevar a cabo proyectos de demostración para promover el uso del amoníaco como combustible, considerando la posibilidad de co-combustión en la generación de energía térmica y el uso en hornos industriales, barcos, etc.

Se espera que en el primer estudio de viabilidad las centrales térmicas de carbón del país empiecen a quemar el 20% del amoníaco.

Las principales empresas de la industria naviera están avanzando en sus esfuerzos de investigación y desarrollo.

En agosto, la compañía naviera japonesa NYK Line, el constructor naval Japan Marine United Corporation (JMU) y ClassNK firmaron un acuerdo conjunto de investigación y desarrollo para la comercialización de un gasero de amoníaco (AFAGC) que utilizaría amoníaco como combustible principal, además de una barcaza de almacenamiento y regasificación flotante de amoníaco (A-FSRB).

El transporte marítimo de amoníaco en gran escala se realiza actualmente en buques de gas licuado de petróleo con fines múltiples.

«Se espera que el uso del amoníaco, que es la carga, como combustible marino contribuya a la pronta realización de las emisiones cero para los buques oceánicos», dijo NYK.

Aparte de AFAGC, las empresas se dedicarán a la investigación y desarrollo de una barcaza equipada con una instalación flotante de almacenamiento y regasificación exclusiva para amoníaco por primera vez en el mundo.