Ahora que se cumple un año desde que el Wakashio encalló en Mauricio, la Federación Internacional de Trabajadores del Transporte pide la inmediata liberación y repatriación de los miembros de su tripulación que siguen retenidos por las autoridades.

El buque de bandera panameña, operado por Mitsui O.S.K. Lines, se desvió de las rutas marítimas y encalló en la Punta de Esny de Mauricio, rompiéndose y derramando unas 1.000 toneladas de petróleo que se filtraron en lagunas vírgenes y provocando el peor desastre medioambiental de la isla-nación.

Unas semanas después del encallamiento, el capitán y el primer oficial del buque fueron detenidos y acusados de poner en peligro la seguridad de la navegación. Actualmente se encuentran detenidos sin fianza a la espera de juicio. La mayoría del resto de la tripulación permanece bajo «arresto domiciliario» en un hotel local, sin cargos, ya que pueden ser requeridos para comparecer como testigos en el juicio, dijo la ITF.

Si bien el encallamiento sigue siendo investigado por el Estado de abanderamiento del buque (Panamá), las investigaciones preliminares indican que el Wakashio se desvió de las rutas de navegación para recoger el servicio de telefonía móvil durante una celebración de cumpleaños.

«Esta semana se cumple un año del encallamiento del MV Wakashio y de la catástrofe medioambiental asociada al mismo. Esta semana también se cumple un año desde que las autoridades mauricianas han retenido a los miembros de la tripulación y les han impedido salir de la República, la mayoría han sido efectivamente detenidos sin cargos», dijo David Heindel, presidente de la Sección de Gente de Mar de la ITF.

En una carta dirigida al presidente de Mauricio, Heindel y la ITF expresaron su «profunda preocupación» por el trato dispensado a la tripulación e hicieron un llamamiento a las autoridades mauricianas para que tuvieran en cuenta el coste humano que el retraso de los procedimientos y la detención innecesaria tendrían para los marinos y sus familias.

«La ITF apoya las investigaciones exhaustivas e independientes de los factores relacionados con cualquier incidente marítimo, incluidos los que pueden haber afectado al encallamiento del MV Wakashio. En este caso, nos preocupa la falta de procedimientos legales apropiados que se están llevando a cabo en relación con la tripulación del Wakashio», dijo Heindel.

«Aunque, en un contexto particular, los cargos penales contra la gente de mar pueden estar justificados, es importante que las personas tengan acceso a la justicia y reciban un trato justo. El acceso a la justicia y el trato justo por parte de las autoridades son derechos humanos fundamentales garantizados por la Declaración Universal de los Derechos Humanos. Creemos que el trato recibido por la tripulación del Wakashio viola sus derechos humanos», añadió Heindel.

Heindel dijo que, aunque el accidente del Wakashio fue «profundamente desafortunado», el incidente pone de manifiesto la preocupación por la criminalización de la gente de mar cuando se produce un desastre, señalando otros ejemplos como el incidente del Ever Given en Suez.

«La criminalización de la gente de mar va en aumento. Ya sea por la tripulación del Wakashio, que fue efectivamente detenida sin cargos, o por la prolongada amenaza de presentar cargos penales contra la tripulación del Ever Given para reforzar la posición negociadora de la Autoridad del Canal de Suez sobre los daños: los marinos están siendo cínicamente atacados en todo el mundo por los funcionarios sólo por hacer nuestro trabajo», dijo Heindel.

«Sabemos que los marinos son vistos por algunos funcionarios como moneda de cambio en los esfuerzos por hacer responsables a los armadores de los accidentes marítimos causados por cuestiones como la falta de mantenimiento. Esto ocurre especialmente cuando un Estado tiene dificultades para localizar y perseguir a los armadores irresponsables que, con demasiada frecuencia, se esconden detrás del sistema de pabellón de conveniencia», añadió Heindel. «Pero la solución a los armadores irresponsables que eluden la responsabilidad por los accidentes marítimos no es mantener a los marinos como rehenes, sino reformar el sistema de pabellón de conveniencia y abolir las protecciones del secreto que permiten el anonimato y la evasión.»

Estableciendo un paralelismo con los incidentes del Wakashio y del Ever Given, la ITF también está destacando la detención de marinos en los casos de delitos de tráfico de drogas. En un caso ocurrido este mismo mes, los agentes de la ley turcos encontraron 176 kilogramos de cocaína ocultos en paquetes dentro de un contenedor a bordo del MSC Capucine. Las autoridades detuvieron al capitán del buque y a tres oficiales de cubierta en Iskenderun (Turquía) y siguen reteniéndolos.

«La detención de los cuatro tripulantes en Iskenderun, Turquía, es sólo el último ejemplo de cómo se criminaliza a los marinos y se les trata mal cuando no existe ninguna prueba de que hayan participado en los supuestos delitos. Una vez más, parece que las autoridades han decidido culpar del delito de contrabando a marinos inocentes», dijo Heindel.

A menos que los contenedores contengan materiales peligrosos los contenedores, la tripulación normalmente no tiene conocimiento de lo que hay dentro de ellos y los contenedores se sellan antes de ser cargados en un buque, dijo Heindel.

En un caso similar ocurrido en julio de 2019, la tripulación del granelero de bandera estadounidense UBC Savannah fue detenida en México y retenida sin cargos ni juicio en malas condiciones después de que se encontrara cocaína en la bodega del buque. Mientras que la mayor parte de la tripulación fue liberada poco después de su detención, el capitán polaco fue retenido hasta marzo de 2021 a pesar de haber informado inmediatamente a las autoridades de la existencia de la droga y de haber ordenado el cese de todas las operaciones de carga una vez encontrada la droga.

«Estos casos de gran repercusión son sólo la punta del iceberg que el mundo vislumbra a través de la prensa», dijo Heindel.

«Cada día, los marinos se enfrentan a procesamientos y detenciones injustas en todo el mundo. Se les niega la justicia debido a la falta de juicios imparciales, al escaso o inexistente acceso a la representación legal y a los servicios de traducción, y -en algunas jurisdicciones- a las enormes barreras financieras que impiden a los marinos acceder a sus derechos de fianza y apelación», dijo.