La compañía naviera de gas natural licuado (GNL) Gaslog Ltd dijo el miércoles que había llegado a un acuerdo para arrendar un buque petrolero durante 10 años a un proyecto de gas a electricidad en Panamá que está siendo desarrollado por una compañía china y suministrado por Royal Dutch Shell.

Gaslog convertirá el Gaslog Singapur, actualmente utilizado como un buque tanque de GNL convencional en el mercado spot a corto plazo, en una unidad de almacenamiento flotante (FSU) que recibirá y almacenará GNL frente a la costa de Colón, un puerto en la desembocadura del Canal de Panamá.

El GNL será conducido a una instalación de regasificación en tierra y el consiguiente gas utilizado como materia prima en una central eléctrica que está siendo construida por Sinolam Smarter Energy LNG Power Co, una unidad de la empresa de inversión privada china Shanghai Gorgeous.

Shell ganó el contrato para suministrar el GNL el año pasado. Tiene contratos de suministro a largo plazo con Cheniere Energy, que opera las instalaciones de exportación de Sabine Pass y Corpus Christi en Louisiana y Texas, a un viaje relativamente corto.

Panamá comenzó a importar GNL el año pasado tras la llegada de una unidad flotante de almacenamiento y regasificación (FSRU). El buque, también un buque tanque de GNL modificado, fue fletado por Engie, que suministra 0,4 millones de toneladas de GNL al año, parte de ellas desde la planta de GNL Cameron de Sempra en Louisiana.

El acuerdo de Gaslog con Sinolam LNG le permite cambiar a un contrato a largo plazo el tercer petrolero de los seis que habían estado en la alianza de transporte Cool Pool con la compañía de transporte de GNL Golar Ltd.

Cool Pool fletó petroleros en el mercado al contado a corto plazo hasta que a principios de este año fue desguazado, ya que Golar quería centrarse en proyectos integrados de GNL, incluido uno de gran envergadura en Sergipe (Brasil), mientras que Gaslog buscaba contratos a más largo plazo.

El CEO de Gaslog, Paul Wogan, dijo que el acuerdo «demuestra una vez más la capacidad de Gaslog para cumplir con nuestros objetivos estratégicos de mantener unos ingresos estables a largo plazo y la plena utilización de uno de nuestros buques abiertos existentes».

La industria espera que las tarifas de transporte aumenten en los próximos 18 meses debido a que el crecimiento en el número de petroleros no seguirá el ritmo de la creciente producción de GNL de regiones tan lejanas como los Estados Unidos, Australia y Rusia.

Los fletes subieron a un máximo histórico el año pasado, cuando la disponibilidad de barcos cayó en la antesala del invierno, cuando los comerciantes asiáticos primero trataron de aumentar sus inventarios de gas y luego utilizaron los buques cisterna como almacenamiento con la esperanza de que subieran los precios del GNL.

«Dado el precio del GNL este año, puede que no veamos tanto almacenamiento», dijo Wogan. «Veremos que las tasas mejoran, pero no a los niveles que vimos en el año anterior, pero tampoco veremos que el mercado se desploma de la forma en que lo hizo a principios de este año».

Las tarifas de transporte de GNL eran de unos 65.000 dólares diarios para un petrolero de 160.000 metros cúbicos en el Pacífico y de 68.000 dólares en el Atlántico. Eso se compara con un pico de poco menos de $200,000 por día el año pasado y las tarifas son tan bajas como $35,000 por día para ambas cuencas.