Por el CW4 Michael Carr, Maestro de Naves del Ejército de los Estados Unidos (retirado)

«Un tipo con una bandera simula una llama, y un boquillero dice… te estoy rociando con agua… y luego dicen… el fuego está apagado».

Esta declaración de un marinero de la Armada se encuentra en el informe recientemente publicado por la Armada sobre el incendio del USS Bonhomme Richard y tipifica cómo se llevaron a cabo muchos de los simulacros de lucha contra incendios para la tripulación antes de que el catastrófico incendio, que duró cinco días, destruyera el buque en julio de 2020.

Además de los simulacros mal realizados y deficientes, muchos de los tripulantes del buque no se habían puesto el aparato respiratorio autónomo (SCBA) en más de un año, no sabían cómo utilizar o activar los sistemas de extinción de incendios de espuma formadora de película acuosa (AFFF) o de hidrocarburos halogenados (Halon), y no sabían dónde localizar y utilizar el aparato respiratorio de escape de emergencia (EEBA).

No había ningún «mapa del buque» (Plan de Control de Incendios, tal como exige el convenio SOLAS de la OMI) a disposición de los bomberos de tierra cuando llegaron al muelle 2 de la Base Naval de San Diego para ayudar en la lucha contra el fuego. Además, en el muelle no había tuberías para suministrar agua a los bomberos.

A medida que el fuego a bordo del buque de asalto anfibio de clase Wasp, de 27.000 toneladas y 844 pies de eslora, crecía, las temperaturas alcanzaron más de 1400 grados F, fundiendo su superestructura interna de aluminio. Rápidamente, el fuego envolvió casi todo el barco, lo que propició el caos y la confusión.

Las roscas de las mangueras no coincidían, la falta de radios compatibles y frecuencias comunes, la incapacidad de localizar el fuego, la incapacidad de proporcionar agua de extinción, la falta de capacidad de recarga de los ERAs, las bombas portátiles inoperativas, las baterías agotadas en el equipo, la incapacidad de contabilizar con precisión a toda la tripulación, la incapacidad de tomar lecturas correctas del calado (necesarias para los cálculos de estabilidad), la no contabilización del efecto de superficie libre y un «vacío de liderazgo». Estos son sólo algunos de los problemas identificados en el informe de la US Navy.

Al revisar el informe de 434 páginas de la Armada estadounidense sobre el incendio del USS Bonhomme Richard, me entristece la multitud de errores innecesarios identificados, así como la constatación de que posiblemente nuestras vulnerabilidades como ejército no son las amenazas de los misiles hipersónicos rusos, o las bombas nucleares norcoreanas, sino nosotros mismos.

Nuestra burocracia militar se ha vuelto tan complicada y llena de manuales y diagramas de flujo incomprensibles que ahora estamos desconectados de la necesidad crítica de dominar las habilidades básicas necesarias para ser un profesional marítimo eficaz. La lucha contra el fuego es sólo una de las muchas habilidades que todos los marineros deben dominar, además de la marinería, el control de daños, el manejo del barco, la estabilidad y el manejo de pequeñas embarcaciones.

Como Instructor Básico y Avanzado de Lucha contra Incendios aprobado por la Guardia Costera, he dirigido a cientos de marineros en entrenamientos con fuego real, atacando y extinguiendo incendios alimentados por propano, gasolina, gasóleo, combustible de aviación, madera y fuentes eléctricas. La lucha contra el fuego requiere habilidades de combate, donde el enemigo (el fuego) es implacable e ingenioso. Las temperaturas que superan los 1500 F traen consigo flashes, explosiones y refritos cuando se cree ingenuamente que el fuego está apagado. Los incendios se reactivan y consumen todo lo que encuentran a su paso. Sólo la acción rápida, las tácticas agresivas, la tenacidad, el entrenamiento experto y la experiencia traen el éxito. No se puede simular la lucha contra un incendio a bordo, hay que luchar contra un incendio real en el entrenamiento para adquirir la habilidad necesaria para tener éxito en un evento real.

La lucha contra los incendios exige un liderazgo intrépido, no un liderazgo de sala. Hay que tener las botas puestas en el suelo, donde la evaluación rápida de una situación inicia una respuesta rápida. Un incendio incipiente se desarrolla de forma exponencial y, si no se ataca y contiene en cuestión de minutos, se convertirá rápidamente en un incendio de pleno derecho, que producirá temperaturas de más de 500 F, incendiando todo lo que se encuentre a su alrededor.

La tecnología nos ha hecho creer que los incendios a bordo ya no son una amenaza. Las alarmas omnipresentes, los complicados sistemas de control de incendios y las distracciones hacen que la prevención de incendios no sea una prioridad. La revisión del informe sobre el incendio del USS Bonhomme Richard muestra que las prioridades eran completar las reparaciones a tiempo, gestionando una cantidad abrumadora de trabajo en el astillero, con muchos proyectos en conflicto. El Bonhomme Richard llevaba más de un año en el astillero cuando se produjo el incendio, y existía una plétora de proyectos en el astillero, sistemas desmantelados y prioridades confusas. Su tripulación carecía de un liderazgo y una dirección claros.

Los incendios a bordo son aterradores; son la amenaza más importante para un barco. Las tripulaciones bien entrenadas mantienen sus barcos escrupulosamente limpios, las sentinas libres de aceite y grasa, los receptáculos de basura se vacían antes de que se llenen, los sistemas eléctricos se controlan, las alarmas se comprueban, y una constante vigilancia itinerante utilizando su sentido de la vista, el olfato, el oído, el tacto, y un entrenamiento bien afinado para detectar las amenazas que pueden ser remediadas inmediatamente.

La pérdida del USS Bonhomme Richard se debió a un incendio; pero el incendio se produjo debido a la preponderancia de los fallos dentro de nuestra cultura para identificar las prioridades y cuidar de nuestros marineros y buques. El incendio era pequeño cuando lo inició un pirómano, y si se hubiera detectado a tiempo, podría haberse extinguido. El Bonhomme Richard se perdió porque hemos perdido el contacto con las habilidades básicas y el enfoque profesional necesarios para ser profesionales marítimos. Estamos gestionando los buques como si fueran edificios de oficinas flotantes. Nuestros dirigentes tienen que recuperar la importancia de inculcar las competencias fundamentales que definen a un profesional marítimo.

El jefe Michael Carr es un suboficial de la marina del ejército estadounidense retirado. Posee una licencia de tercer oficial de la USCG sin límite y de 3000 GT All Oceans CG, así como una licencia de embarcación All Oceans del ejército estadounidense. Es un Oficial de Buceo de Salvamento de Buques entrenado por la Marina de los Estados Unidos y, antes de unirse al Ejército de los Estados Unidos, sirvió en la Marina Mercante y en la Guardia Costera de los Estados Unidos.