El crecimiento del comercio de buques frigoríficos se ha visto impulsado en gran medida por el aumento de la demanda de proteínas en un continente asiático asolado por la gripe porcina, pero se espera que esta tendencia se reduzca a medida que se recuperen los stocks de cerdos domésticos. Se prevé que el crecimiento futuro provenga de la aceleración del transporte de frutas exóticas, gracias a la nueva tecnología que están extendiendo las posibles distancias de envío y abriendo nuevos mercados en los que el gasto discrecional está aumentando.

El crecimiento del transporte marítimo general de buques frigoríficos ha coincidido en general con el de la carga seca en los últimos 10 años, y se ha expandido a una tarifa media anual del 3,8%. Las proteínas y los plátanos dominan el comercio y representan el 52% del total de 130,5 millones de toneladas en 2019. La carne en particular ha sido el motor del crecimiento en los últimos 12 a 18 meses debido a las importantes importaciones a China por los efectos de la gripe porcina africana. Pero con la recuperación de los stocks de cerdos asiáticos, se espera que la demanda de importaciones disminuya, lo que hace que muchos se pregunten qué impulsará el futuro crecimiento del transporte marítimo refrigerado.

En ese escenario, los productos exóticos se han convertido en la estrella creciente del comercio en los últimos 10 años. Según el informe de Drewry Reefer Annual Review and Forecast 2020/21, el transporte marítimo de frutas exóticas superó al de todos los demás grupos de commodities importantes, aumentando a una tasa anual media del 5%.

Esto no ha sido un fenómeno de la noche a la mañana ya que los árboles tardan años en dar frutos atractivos para los mercados. Si bien el transporte de piñas se ha desacelerado, los mangos, los caquis, los durians y, en particular, los aguacates han experimentado un aumento de la demanda.

Los mangos son ahora la segunda fruta exótica más importante en términos de volumen después de las piñas, con más de 1,3 millones de toneladas transportadas vía marítima en 2019 y una tasa de crecimiento anual media del 5,2% durante el período de 10 años anterior. Esta categoría se beneficia también de una fuerte inversión en las regiones de cultivo, con huertos más grandes destinados a los mercados de exportación en lugar del pequeño cultivador.

En algunas zonas productoras los mangos comparten la cadena de suministro de aguacates, como las instalaciones de envasado, mientras que en los mercados finales hay un uso común de salas de maduración para la experiencia de «listo para comer».

El boom del aguacate

Sin embargo, el aguacate (palta) se ha vuelto omnipresente gracias a una combinación de agricultura mejorada, nuevos procesos postcosecha e innovaciones en la cadena de suministro que permiten la disponibilidad de productos listos para el consumo final. Además, va muy bien en ensaladas y sándwiches. Su textura aceitosa y suave anula la necesidad de la mayonesa, que es bien conocida en los países de cultivo desde hace generaciones. Pero es el descubrimiento de las infinitas posibilidades en los mercados de América del Norte, Norte de Europa y ahora en toda Asia lo que está ayudando a impulsar su crecimiento.

Es significativo que el comercio del aguacate se haya beneficiado más de los avances tecnológicos de los contenedores marítimos refrigerados, en particular por su mayor fiabilidad y sus opciones más amplias de atmósfera controlada, que permiten que el producto viaje más lejos y prolongue su vida útil. De hecho, la fruta es el tercer producto de importación más importante que maneja el Puerto de Róterdam después de los plátanos y las uvas, donde las importaciones de aguacate saltaron en un tercio en 1S20 para alcanzar las 244.000 toneladas.

Los productores multinacionales de frutas se han introducido en el negocio del aguacate, invirtiendo fuertemente en nuevas áreas de cultivo, particularmente en Perú y Colombia. La fortaleza del producto también queda demostrada por la exitosa OPI de Mission Produce a principios de octubre, la mayor comercializadora de aguacates del mundo. La empresa tiene previsto invertir en Europa, Asia y Sudáfrica como parte de la garantía de un suministro para 12 meses y para protegerse de los caprichos del tiempo y el cambio climático.

Sin embargo, a corto plazo algunas frutas exóticas más maduras, como las piñas, seguirán experimentando una ralentización del comercio, ya que son vulnerables a la caída del negocio de servicios alimentarios de Covid-19, que ha sido devastadora. Pero a mediano plazo las perspectivas del comercio de frutas exóticas siguen siendo muy prometedoras, ya que Drewry prevé un crecimiento anual medio de más del 6% en los próximos cuatro años.