El Departamento de Energía de Estados Unidos dijo el jueves que ha aprobado un segundo préstamo de 1,5 millones de barriles de petróleo a Exxon Mobil Corp de la Reserva Estratégica de Petróleo (SPR) después de que los daños del huracán Ida devastaran la producción de petróleo en alta mar.

«La capacidad de la SPR para llevar a cabo intercambios es una herramienta crítica a disposición de las refinerías para fortalecer la cadena de suministro de combustible y mitigar las interrupciones después de las emergencias, como el huracán Ida», dijo el departamento en su sitio web después de autorizar el préstamo adicional a la refinería de Exxon en Baton Rouge.

Exxon está transportando el petróleo a la refinería de 520.000 barriles diarios, «lo que nos ayudará a restablecer completamente las operaciones normales y a seguir suministrando combustible a la zona afectada», dijo Julie King, portavoz de la empresa. La planta reanudó sus operaciones normales a primera hora del día.

El Departamento de Energía ha autorizado préstamos por un total de 3,3 millones de barriles para ayudar a las refinerías a hacer frente a la escasez de petróleo procedente del Golfo de Estados Unidos.

El jueves pasado, la secretaria de Energía de EE.UU., Jennifer Granholm, autorizó el primer préstamo a Exxon’s Baton Rouge. Ese día también prestó 300.000 barriles de petróleo a la refinería de Placid Refining Company LLC, cerca de Baton Rouge.

Tres cuartas partes de la producción de petróleo del Golfo de México de EE.UU. siguen fuera de servicio después de que Ida tocara tierra hace más de una semana. Ida fue uno de los peores huracanes para los productores de petróleo desde las tormentas consecutivas de 2005.

Royal Dutch Shell Plc, el mayor productor de petróleo del Golfo de México, canceló el jueves algunos cargamentos de exportación debido a los daños causados por Ida en las instalaciones en alta mar, señalando que las pérdidas de energía continuarían durante semanas.

Los cortes de energía en las instalaciones de procesamiento en tierra y en los oleoductos han impedido que parte del crudo llegue a la costa, lo que ha apoyado los precios del petróleo desde la semana pasada.

El SPR contaba con 621,3 millones de barriles de crudo en stock hasta la semana pasada, según el Departamento de Energía, el más bajo desde agosto de 2003.

El SPR cuenta con cuatro grandes instalaciones de almacenamiento, dos en Texas y dos en Luisiana, para entregar el crudo a las refinerías cercanas para la producción de combustible. Se creó en la década de 1970, después de que el embargo petrolero árabe disparara los precios de la gasolina, pero se ha recurrido a él recientemente tras interrupciones inusuales del suministro de combustible, como los huracanes.