Hoy, y cada 30 de septiembre, se celebra el Día Marítimo Mundial, una jornada de las Naciones Unidas para reconocer la contribución de la industria marítima a la economía mundial. Probablemente no te importe, pero deberías. Especialmente este año.

Como dice el viejo refrán, aproximadamente el 90% del comercio mundial se realiza en buques. Es casi difícil de entender. En todo el mundo, hay más de 1,6 millones de marinos que tripulan los 50.000 buques mercantes de comercio internacional que transportan de todo, desde suministros médicos y EPI, hasta los bienes de consumo de los que depende su vida diaria, pasando por los coches (y el combustible) que conduce, hasta las rocas y los minerales que sirven como bloques de construcción de la sociedad moderna.

A estas alturas, seguro que has oído hablar del caos sin precedentes en la cadena de suministro en lugares como el sur de California, donde hay un atasco récord de buques. ¿Recuerdan cuando el Ever Given se atascó en el Canal de Suez y detuvo aproximadamente el 12% del comercio mundial, con un coste de miles de millones de dólares al día? Eso no es ni siquiera un parpadeo en el radar en este momento. Nuestros problemas actuales no pueden minimizarse a un solo barco, o incidente, o puerto, o evento climático. Es mucho, mucho más grande.

Ayer mismo, grupos comerciales que representan 20 TRILLONES de dólares de comercio mundial anual, 65 millones de trabajadores del transporte mundial, más de 3,5 millones de empresas de transporte de mercancías por carretera y compañías aéreas, y más del 80% de la flota mundial de buques mercantes advirtieron que los sistemas de transporte mundial están al borde del colapso. Si esto no pone los pelos de punta, no sé qué lo hará.

Maersk, la principal naviera del mundo, ha advertido en repetidas ocasiones que la congestión de los puertos, la escasez de equipos y las restricciones laborales (diablos, incluso las interrupciones meteorológicas), están contribuyendo a impulsar el caos en la cadena de suministro (y los precios récord de los fletes) que, sin duda, durará hasta finales de año. La verdad es que el caos no tiene fin. ¿Conocen el principio de la cadena de suministro «justo a tiempo» que todas las escuelas de negocios han enseñado desde los años 70? Maersk dijo este verano que tal vez ya no sea sostenible. Vaya cambio.

Pero volvamos atrás. Todo esto comenzó con la pandemia de COVID-19. Cuando las fábricas de Asia cerraron y una gran parte de la mano de obra pasó a trabajar desde casa, se creó una tormenta perfecta de demanda reprimida que, una vez que la burbuja estalló, se convirtió en la situación en la que nos encontramos ahora. Ahora, casi todos los puntos de la cadena de suministro están cerca de su punto de ruptura, la inflación puede no ser transitoria, y ese juguete caliente que su hijo esperaba de Santa Claus puede no llegar a la chimenea.

Mientras tanto, durante el último año y medio, cientos de miles de marinos -unos 400.000 en su punto álgido- han estado atrapados en el mar durante largos periodos de tiempo, algunos de hasta 18 meses, trabajando para garantizar la entrega de los artículos de los que depende nuestra vida moderna. ¿Esos más de 70 barcos atascados en los puertos de Los Ángeles y Long Beach? Cada uno tiene una tripulación de unas 25 personas, la mayoría de las cuales ganan sueldos por los que la mayoría de ustedes ni siquiera se levantaría de la cama, y mucho menos dejaría a sus familias durante largos periodos de tiempo. Pero, ¿alguna vez ha dado las gracias a un marino? Probablemente no, si tuviera que adivinar.

Por eso, la Organización Marítima Internacional eligió «la gente de mar en el centro del futuro del transporte marítimo» como tema del Día Marítimo Mundial de este año. Para la mayoría, los marinos y el papel que desempeñan en la economía mundial están fuera de la vista, fuera de la mente. Lo entiendo. Pero mi punto, y el punto del Día Marítimo Mundial de este año, es que no deberían estarlo. Ese 90% del comercio que he mencionado antes es más tangible ahora que nunca. Tratemos a los marinos como los trabajadores clave y esenciales que son (os estoy mirando a vosotros, jefes de gobierno). Sin barcos y sin gente de mar, bien podríamos vivir en la Edad de Piedra.