A medida que los precios del petróleo se dirigen nuevamente hacia el norte, los transportistas marítimos se preparan para aumentar los recargos por combustible con bajo contenido de azufre, lo que se suma a la miseria de los transportistas que luchan con las altísimas tasas de flete, los recargos y las primas.

Desde principios de septiembre, el precio del crudo Brent ha aumentado en un 41%, a 55 dólares por barril, con un pico del 8% sólo la semana pasada, impulsado por la promesa de Arabia Saudita de reducir la producción.

Durante el mismo período, el fueloil pesado (HFO), consumido por los buques con sistemas de depuración de gases de escape, ha aumentado en un 36% aproximadamente, a unos 327 dólares por tonelada; sin embargo, el fueloil bajo en azufre (LSFO), que cumple con las normas de la OMI, ha seguido más de cerca el aumento de los precios del petróleo y ha subido un 43%, hasta alcanzar los 403 dólares por tonelada.

Esto significa que la diferencia por tonelada entre los dos combustibles se ha ampliado de 41 dólares a 76 dólares desde septiembre, lo que añade un importante costo adicional al viaje de los buques que se abastece de combustible con LSFO.

Además, incluso los buques con depuradores instalados se ven obligados cada vez más a cambiar los tanques al combustible más caro cuando entran en puertos que prohíben el uso de la tecnología en sus aguas.

«Con todo, esto apunta a que los cargadores deben prepararse para los aumentos de los niveles de recargo de combustible en los próximos meses», dijo Lars Jensen de SeaIntelligence.

De hecho, un sondeo de opinión realizado por The Loadstar sugiere que se está advirtiendo a los expedidores de los aumentos inminentes de los recargos por combustible líquido, posiblemente ya el 1º de febrero, mientras que algunos se enfrentarán a aumentos automáticos de los recargos por combustible debido a las cláusulas de sus contratos.

Un transportista del Reino Unido dijo que encontraba «increíble» la perspectiva de un aumento de los recargos por combustible, y añadió: «Los transportistas ya nos están fastidiando por completo con tarifas que son al menos cuatro veces más altas que hace un año, además de toda una cesta de recargos y tarifas de primas.

«Así que ellos [los transportistas] deberían ser capaces de sostener el aumento de los precios del combustible, particularmente porque fueron lentos en cancelar los recargos cuando los precios del petróleo se estrellaron al comienzo de la pandemia».

George Griffiths, editor del mercado mundial de transporte de contenedores de S&P Global (Platts), dijo que las cláusulas de búnker de The Loadstar dejarían a los transportistas «luchando en dos frentes»: el aumento de las tarifas de transporte y el incremento de los recargos por combustible.

«El reciente aumento de los precios del combustible ha empezado a hacer recelar a algunos expedidores, especialmente cuando la temporada de contratos anuales empieza a rodar, y los ojos se centran una vez más en las cláusulas sobre el factor de ajuste del combustible en los contratos, junto con los recargos adicionales por bajo contenido de azufre. Estas preocupaciones parecen haberse desplazado en gran medida desde comienzos de 2020, cuando la naturaleza apremiante de estos recargos se vio compensada por la caída del precio del petróleo a causa de la pandemia de coronavirus».

El recargo por combustible de Platts para Asia hasta el componente del continente norte – que sigue el precio por 40 pies de combustible de búnker a lo largo de la ruta comercial – subió a 265,82 dólares por feu ayer, el nivel más alto desde el 5 de marzo del año pasado, cuando era de 266,50 dólares, contra un mínimo en abril de 111,14 dólares.

Mientras tanto, se espera que los transportistas como MSC y Evergreen, que tienen el mayor porcentaje de sus flotas equipadas con depuradores, vean que la inversión se recupera antes debido a la ampliación de la diferencia de precios del combustible.