El desplome del volumen de crudo almacenado en los buques, combinado con los recortes inesperados del principal productor, Arabia Saudí, han creado un exceso de buques disponibles para alquilar, presionando las perspectivas de los superpetroleros este año.

Los ingresos de los buques de transporte de crudo de gran tamaño (VLCC) alcanzaron en 2020 máximos históricos de más de 240.000 dólares al día cuando el coronavirus golpeó la demanda, creando un excedente de petróleo y una lucha por el almacenamiento en tierra y mar. Desde entonces, las tarifas han bajado a 7.000 dólares diarios.

«En estos momentos, el mercado de los petroleros de gran capacidad no puede ser más malo. El almacenamiento flotante se ha deshecho más o menos y el retorno de ese tonelaje al mercado al contado ha presionado las tarifas», dijo a Reuters Aristidis Alafouzos, director de operaciones de Okeanis Eco Tankers.

«La pérdida de 1 millón de bpd de producción saudí equivale a la destrucción de la demanda anualizada de 23 VLCC».

Clarksons Research Services estimó que, a partir del 22 de enero, 95 buques -el equivalente a 130 millones de barriles- estaban siendo utilizados para el almacenamiento, frente a un pico de más de 290 millones de barriles en mayo del año pasado.

IHS Markit dijo que los volúmenes en los buques -también estáticos durante 14 o más días- habían caído a 52 millones de barriles, el nivel más bajo desde el pico de mediados de 2020, cuando alcanzó los 190 millones de barriles.

«IHS Markit no espera que se repita el explosivo crecimiento del almacenamiento flotante del año pasado en 2021», dijo el analista principal Fotios Katsoulas.

«La disminución del almacenamiento flotante podría apoyar aún más los precios del petróleo a corto plazo, ya que se considera una indicación de la recuperación de la demanda».

Las cifras excluyen la flota iraní que almacena petróleo y el almacenamiento no comercial a largo plazo de las empresas.

La demanda de almacenamiento flotante en el punto álgido de la crisis del año pasado también se vio impulsada por el contango del mercado, una estructura de precios por la que los cargamentos para entrega a más corto plazo son más baratos que los de entrega posterior. Esto anima a los comerciantes a almacenar combustible hasta que los precios suban.