El histórico Tejón de las SS vivirá para navegar otro día.

El SS Badger, el último ferry de coches propulsado por carbón que ofrece un servicio regular en los Grandes Lagos, continuará su popular recorrido a través del Lago Michigan, dice Interlake Holding Co., su nuevo propietario.

Interlake anunció recientemente que había comprado todos los activos de Pere Marquette Shipping Co. y Lake Michigan Car Ferry Co., el antiguo propietario de Badger.

«Como empresa marítima, entendemos lo importante que es la conexión de Badger entre Ludington, Mich. y Manitowoc, Wis. para esas comunidades», dijo Mark Barker, presidente de Interlake Holding, en un comunicado de prensa en el que anunciaba la compra.

Las operaciones de transporte de coches entre Ludington y Manitowoc se remontan a más de 100 años.

Desde 1953 y 1990, 411 pies LOA Badger proporcionó servicio de ferry de vagones entre esas dos ciudades; el Chesapeake y el Ohio Railway eran entonces los propietarios del barco.

Badger resurgió en 1992 después de que los nuevos propietarios lo revisaron y lo convirtieron en un transbordador de vagones de pasajeros. (El vapor de carbón también transporta semicamiones y pasajeros a pie).

En su crucero de 62 millas y cuatro horas de duración, Badger puede acomodar hasta 600 pasajeros, viajando en 180 coches. El atractivo: el viaje reduce el tiempo de viaje, al menos a la mitad, en comparación con la conducción entre las dos pequeñas ciudades directamente enfrentadas en lados opuestos del lago Michigan.

El tejón navega estacionalmente entre mayo y octubre. Los oficiales y la tripulación de los barcos son miembros del sindicato de Oficiales Marítimos Americanos.

El 20 de enero de 2016, el Servicio de Parques Nacionales designó al Tejón de 69 años de edad como Monumento Histórico Nacional. Christy Corp., que ahora forma parte de Bay Shipbuilding, construyó el transbordador en Sturgeon Bay, Wisc.

Antes de que el barco ganara su designación histórica, Lake Michigan Car Ferry gastó 1,2 millones de dólares para equiparlo con un sistema de control de combustión de alta tecnología. El nuevo sistema de control que aumenta la eficiencia del motor del Tejón también reduce su consumo de carbón, reduciendo así las emisiones de la chimenea.

Además, el Lake Michigan Car Ferry firmó en 2013 un decreto de consentimiento para recolectar las cenizas de carbón residuales de Badger (mezcladas con mercurio y arsénico) y no volver a verterlas en el lago Michigan. El acuerdo resolvió una larga batalla con la Agencia de Protección Ambiental.

Como parte del acuerdo de venta finalizado el 30 de diciembre, Interlake también adquirió ATB Undaunted/Pere Marquette 41. La compañía no reveló el precio de compra.

Interlake, con sede en Middleburg Height, Ohio, cerca de Cleveland, también opera nueve cargueros de los Grandes Lagos. Además, es propietaria de Seastreak. Tiene cinco transbordadores que operan en el puerto de Nueva York y sirven a otros lugares de la costa este, algunos por temporada.

Ira Breskin es profesor titular del Colegio Marítimo de la Universidad Estatal de Nueva York en el Bronx, NY y autor de The Business of Shipping (9ª edición, 2018), un manual que explica la economía, las operaciones y los reglamentos del transporte marítimo.