En el período previo a la tan esperada salida de Gran Bretaña de la Unión Europea el 31 de octubre, el gobierno del Reino Unido ha puesto a disposición de las regiones portuarias una pequeña cantidad de fondos adicionales para ayudarlas a hacer frente a los retrasos.

La asignación, 6 millones de dólares adicionales para localidades británicas con instalaciones portuarias y aeroportuarias, ha tenido una respuesta mixta, y algunos críticos la calificaron de insuficiente y demasiado tardía para marcar la diferencia en el caso de que se produjeran interrupciones por parte de un Brexit «sin acuerdo».

«La financiación adicional para las autoridades locales, a menudo muy presionadas, en las zonas portuarias es bienvenida. Pero debemos ser realistas sobre el grado de cambio significativo que es posible de aquí a finales de octubre», dijo Tim Morris, director ejecutivo de Major Ports Group del Reino Unido. «El apoyo a las autoridades locales en estas áreas también tiene que ser continuo, para asegurar que estamos desarrollando estratégicamente la fuerza de las principales puertas mundiales de comercio del Reino Unido a largo plazo».

Morris señaló una fuente diferente (y potencialmente mucho mayor) de dificultades potenciales: la disposición de los cargadores a enfrentarse a un nuevo régimen aduanero para el comercio con la UE.

La Asociación Británica de Puertos, que incluye entre sus miembros a los principales puertos ro/ro del Reino Unido, también señaló áreas potenciales de mejora para los preparativos del gobierno. «El mes pasado, escribimos al canciller urgiéndole a gastar el recién anunciado financiamiento de contingencia de Brexit para asegurar que las operaciones del gobierno en la frontera estén listas para cualquier escenario, incluyendo cualquier infraestructura física y digital necesaria, además de suficiente personal fronterizo», dijo Mark Simmonds, jefe de políticas y asuntos exteriores de BPA. «Pase lo que pase, esperamos que el gobierno no espere que los puertos paguen los costos de los nuevos puestos de control del gobierno a corto plazo.»

La asignación total se eleva a 11 millones de dólares si se incluye un segundo tramo de financiación para los foros locales de resiliencia, asociaciones formadas por representantes de los servicios públicos locales.

Kent, sede del puerto de Dover y del Eurotunnel, recibirá unos 3 millones de dólares de los nuevos fondos. Dover es el puerto de transbordo rodado del Canal de la Mancha más concurrido del Reino Unido, y gestiona una parte desproporcionada del tráfico de los transportistas que conectan a los cargadores de la UE continental con sus homólogos británicos.

Dificultades esperadas

Los documentos filtrados publicados esta semana por el Sunday Times indican que el gobierno del Reino Unido espera dificultades logísticas significativas en el caso de un Brexit sin acuerdo. Los planificadores estimaron que hasta un 85 por ciento de los camiones con destino a Europa podrían no tener los documentos que requerirían los funcionarios de aduanas del lado francés del canal.

Las interrupciones resultantes en la cadena de suministro pueden crear problemas de tráfico de varios días en ambos lados, lo que puede dar lugar a problemas a la hora de adquirir medicamentos y otros suministros esenciales. Los retrasos en los puertos podrían durar hasta tres meses, según la evaluación de la planificación.

Los documentos de planificación, cuyo código es «Operación Yellowhammer», indicaban que la estimación era un escenario de «caso base», como lo confirmaron a los medios de comunicación los funcionarios que participaron en su preparación. Sin embargo, Michael Gove, el Secretario de Estado de Medio Ambiente, Alimentación y Asuntos Rurales y el ministro encargado de la planificación de Brexit, ha minimizado las proyecciones del documento.

«Operación Yellowhammer’ es el nombre que el gobierno ha dado a la planificación para el peor de los casos, en el caso de un Brexit sin acuerdo», dijo. «También es importante reconocer que se trata de un documento antiguo que desde que fue publicado y distribuido, el gobierno ha tomado medidas adicionales significativas para asegurar que estemos preparados para salir el 31 de octubre, con o sin acuerdo».

En una entrevista con la BBC, Gove dijo que no podía descartar los retrasos en los puertos británicos, pero que el gobierno está «tratando de asegurar que minimicemos la posibilidad de retrasos para que cualquier obstáculo en la carretera a la que nos enfrentemos podamos sobrellevarlos».

Las cifras comerciales de 2018 se mantienen estables

El Departamento de Transporte del Reino Unido publicó el jueves sus cifras comerciales para 2018, y los resultados indican que a pesar de los problemas a largo plazo que rodean a Brexit, los volúmenes se mantuvieron estables el año pasado.

«A pesar de un clima comercial mundial temperamental y de las incertidumbres creadas por Brexit, 2018 fue un año estable para los operadores portuarios. Las cifras generales de carga portuaria se mantienen constantes, aunque existe una gran capacidad portuaria en los sectores de graneles secos, carga de proyecto y, en particular, en los sectores de contenedores, lo que significa que las compañías navieras tienen una gran variedad de opciones.

Esto significa competencia entre puertos, lo que impulsa la eficiencia y la innovación», dijo Phoebe Warneford-Thomson, Analista de Políticas y Economía de la Asociación Británica de Puertos.

Las estadísticas de tonelaje para el cuarto trimestre mostraron una tasa de crecimiento inusualmente alta del seis por ciento, lo que BPA dijo que sería consistente con las sugerencias de que los fabricantes del Reino Unido estaban «almacenando» inventario antes de las interrupciones comerciales esperadas en la primera mitad de 2019.

Los datos también proporcionan un desglose por datos de tráfico portuario. Las cifras generales no han cambiado mucho, pero el BPA señaló que los problemas del año pasado en el puerto de Felixstowe, el puerto de contenedores más concurrido del Reino Unido, crearon un descenso de 1,2 millones de toneladas (16 por ciento) en el cuarto trimestre. Las unidades entrantes manejadas disminuyeron en un 18 por ciento durante todo el año. La mayor parte de este tráfico fue transferido por las compañías navieras de alta mar a otros puertos del Reino Unido, incluidos Liverpool y London Gateway.

Por The Maritime Executive