El año 2021 ha comenzado con fuerza para las tarifas de flete marítimo contratadas a largo plazo, según el último informe de Índices Públicos XSI® de Xeneta. El XSI® de enero, que extrae información única de las tarifas de transporte marítimo en tiempo real, muestra uno de los mayores aumentos mensuales de las tarifas, con un salto global del 5,9%. Esto hace que el índice aumente un 4,5% interanual, con pocos signos de alivio en el horizonte.

El XSI® toma efectivamente la temperatura del mercado contratado a largo plazo, captando las últimas tarifas de los principales cargadores, utilizando más de 200 millones de puntos de datos, con más de 160.000 emparejamientos puerto a puerto. Esa temperatura está actualmente por las nubes, ya que los puertos congestionados, la falta de equipos y la demanda desigual sitúan a las empresas de transporte de contenedores en una posición de fuerza sin parangón durante las negociaciones.

Un desarrollo impresionante

«El mercado está acaparando los titulares, en todo el mundo, y mucho más allá de los confines de la prensa especializada, con una demanda de contenedores sin precedentes que hace subir los precios a nuevas cotas», comenta el director general de Xeneta, Patrik Berglund. «Las altas tarifas al contado observadas en las principales rutas comerciales durante los últimos meses se han trasladado en cascada a los acuerdos contratados, presionando a los cargadores de todo el mundo».

Y continúa: «Las razones de esta situación son complejas, pero se debe al fuerte tráfico de exportación de China, que supera con creces las importaciones, lo que deja a los contenedores abandonados, por ejemplo, en los puertos europeos, cuando se necesitan desesperadamente en el Lejano Oriente. A esto hay que añadir la extrema congestión de algunos centros de distribución (Maersk informó recientemente de que entre 30 y 35 buques estaban esperando para atracar en Los Ángeles/Long Beach), lo que aumenta los tiempos de espera. Esto sirve para reducir aún más la capacidad, ya de por sí muy reducida, lo que agrava el desequilibrio entre la oferta y la demanda. Y luego, por supuesto, está el impacto en curso de COVID-19, con el aumento de las ventas en línea casado con las interrupciones en las cadenas de suministro y, por desgracia, los brotes entre los trabajadores esenciales. Una vez más, Los Ángeles/Long Beach se ha visto afectada, lo que no hace sino aumentar la sensación de agitación.

«Esta es una situación extrema y el ritmo de desarrollo es impresionante. Las negociaciones son comprensiblemente difíciles en la actualidad, por lo que la última información del mercado es más importante que nunca a la hora de intentar obtener un valor empresarial óptimo.»

Ramificaciones regionales

La sensación de turbulencia es evidente en el resumen de XSI® de las importaciones y exportaciones regionales en los corredores clave. En Europa, las importaciones registraron el mayor incremento mensual del XSI®, con un aumento del 19,3% -impulsado principalmente por los flujos de origen asiático-, dejando el
de referencia en un 12,5% interanual. Sin embargo, el desequilibrio entre la oferta y la demanda es claramente evidente en el lado de las exportaciones, con una caída del 1,9%, un 1,6% menos que en enero de 2020.

En Extremo Oriente el panorama se invirtió, ya que las exportaciones subieron un impresionante 15,1% (dejando el índice en un máximo histórico, con un aumento del 17,3% interanual), mientras que la cifra de importaciones cayó un 4,6%, un 11,1% menos que en esta época del año pasado. El índice de referencia de las importaciones de EE.UU. mostró algo menos de volatilidad en general, con una subida del 0,7%, con un avance interanual del 0,5%. Algunos importadores estadounidenses parecen haber podido compensar las grandes subidas en el transpacífico con descensos en otras operaciones de importación. Sin embargo, las exportaciones sufrieron la segunda mayor caída registrada, con un descenso del 6,2%. Esto hace que el índice descienda un llamativo 17,7% interanual.

Reto y oportunidad

«¿Qué pasará ahora?», se pregunta Berglund. «Es imposible decirlo con seguridad, pero sin duda podemos esperar más cambios. Sabemos que Pekín quiere estabilizar los tipos y proteger las exportaciones. Así que, si empezamos a ver que los importadores abandonan las exportaciones desde Asia debido a los tipos desorbitados, es de esperar que las autoridades intervengan. Pero, ¿qué medidas van a tomar o pueden tomar?

«Al mismo tiempo, la demanda abre la puerta a nuevos participantes, como ya podemos ver en el comercio entre Extremo Oriente y Europa del Norte, con la llegada de China United Lines (CU Lines). Aunque se trata de un operador relativamente pequeño, pone de manifiesto una sensación de oportunidad. Sin embargo, no todos lo perciben, ya que Pacific International Lines (PIL) ha aconsejado a sus acreedores que respalden su último plan de reestructuración o se enfrenten a la liquidación de la empresa. Así que no todos los transatlánticos están disfrutando de la buena vida».

La flexibilidad es rentable

Con la situación de la pandemia en curso, la posibilidad de un reajuste geopolítico significativo y la continua incertidumbre económica, formular un enfoque claro para la próxima fase de desarrollo de tarifas es problemático, concluye Berglund. El director general de Xeneta aconseja a los cargadores «flexibilidad en las estrategias de aprovisionamiento», tratando de mantener las cadenas de suministro estables, pero sin comprometerse al 100% con contratos a largo plazo con tarifas históricas.

Un enfoque flexible es probablemente la mejor manera de navegar en este entorno dinámico de tarifas», dice, «utilizando los últimos conocimientos del mercado para tomar las mejores decisiones comerciales y aprovechar las oportunidades siempre que sea posible». Una cosa es segura, 2021 será otro año apasionante para todos.