Se prevé que las compañías navieras desafíen las enormes perturbaciones operativas provocadas por la pandemia del COVID-19, la congestión portuaria y la escasez de contenedores para obtener un beneficio acumulado de 100.000 millones de dólares en 2021.

En su último informe Container Forecaster, la consultora naviera Drewry considera que 2021 será el primer año en la historia del transporte marítimo de contenedores en el que los beneficios de los transportistas se aproximen a los 100.000 millones de dólares.

Los impresionantes beneficios se deben a las subidas de las tarifas de flete, que se han disparado un 50%, y se obtendrán a pesar de la congestión de los puertos marítimos y la persistente escasez de contenedores.

Se prevé que el tráfico portuario mundial sea de 873 millones de unidades equivalentes a veinte pies (TEU), un 10% más que el año pasado.

«Ahora prevemos unos beneficios del sector antes de intereses e impuestos (EBIT) de aproximadamente 80.000 millones de dólares para este año, frente a nuestra estimación anterior de 35.000 millones. Si los fletes superan las expectativas en lo que queda de año, no nos sorprendería ver una línea de beneficios anual en la región de 100.000 millones de dólares», dijo Drewry.

Para 2022, prevé que el EBIT caiga en torno a un tercio debido a la suavización de las tarifas de flete y al aumento de los costes, que podrían seguir siendo más elevados debido a que muchos transportistas han contratado caros contratos de fletamento a largo plazo.

«No obstante, representaría otro rendimiento asombroso en comparación con los estándares históricos», señaló la previsión trimestral.

En el segundo trimestre de este año, las tarifas de transporte de cajas alcanzaron nuevos máximos, ya que las tarifas al contado y los precios de los contratos siguieron aumentando.

La situación no da señales de remitir, ya que el empeoramiento de la interrupción de la cadena de suministro sigue avivando los precios semanalmente.

«Nos estamos acostumbrando a ver tasas de crecimiento anual de tres dígitos en la mayoría de las rutas. El hecho de que estos casos ya no sean chocantes es una prueba más, si es que se necesita, de que el mercado está realmente loco ahora mismo», observó Drewry.

Las subidas extremas de los fletes se han traducido, naturalmente, en unos beneficios de los transportistas que se han disparado: las navieras han registrado un resultado EBIT récord de 27.100 millones de dólares en el primer trimestre, frente a los 1.600 millones del mismo periodo del año anterior. Los últimos resultados trimestrales son tan impresionantes que incluso superan el EBIT de todo el año 2020, de 25.400 millones de dólares.

Los históricos resultados financieros se producen en un momento en el que el sector marítimo mundial se enfrenta a retos como la congestión de los puertos, la escasez de contenedores y las interrupciones relacionadas con la COVID-19.

«La congestión portuaria y los retos de disponibilidad de equipos, por ejemplo, no han desaparecido y siguen impulsando los precios del mercado, pero lo que es diferente de hace tres meses es que algunas de las cifras son mucho mayores», señala la previsión.

Según las previsiones de Drewry, se espera que los volúmenes de contenedores sigan aumentando durante la temporada alta del tercer trimestre y terminen el año con un crecimiento anual de aproximadamente el 10%.

El año que viene, se espera que el crecimiento disminuya, ya que se prevé que el gasto de los consumidores vuelva a orientarse hacia los servicios cuando se levanten las restricciones relacionadas con el COVID.

La enorme escasez de contenedores, que no crece a la par que la demanda, ha obligado a algunas líneas a buscar en el mercado de segunda mano nuevos y caros activos para añadir a la pila, pero otras sólo pueden complementar con entregas de nuevos buques, o simplemente tienen que conformarse con lo que tienen.

«La cautelosa contratación de nuevas construcciones de los últimos años significa que esperamos que la flota de celulares sólo aumente un 4,2% este año y un 2,8% en 2022, en ambos casos significativamente por debajo de las proyecciones del rendimiento portuario mundial», señaló Drewry.

La consultora del sector sostiene que los elevados niveles de contratación de nuevas construcciones para 2023 suponen un riesgo de que el exceso de capacidad vuelva al mercado, aunque las futuras necesidades de suministro se ven muy empañadas por las nuevas normativas medioambientales que entrarán en vigor a principios de 2023, y que pueden hacer que una parte importante de la flota de portacontenedores se ralentice para cumplirlas.

Drewry calcula que este año se perderá el 16% de la capacidad efectiva mundial (las franjas horarias disponibles en el mercado) como consecuencia directa de la menor productividad portuaria, tras la reducción del 11% del año pasado.