Los transportistas marítimos y los propietarios de portacontenedores se encuentran en medio de la vena más rica para el sector de los buques de línea en más de una década.

Las navieras predicen con confianza unos beneficios récord para el primer trimestre, con la expectativa de que la actual racha de rentabilidad continúe al menos hasta el segundo trimestre, respaldada por unos precios al contado altísimos, y más allá de eso, impulsada por los aumentos de las tarifas contractuales anuales que se han notificado del 75% con respecto al año anterior.

Mientras tanto, los armadores que alquilan más de la mitad de sus buques a los transportistas han asegurado fuertes beneficios durante al menos los próximos dos años, dada la duración de los fletamentos a plazo fijo que se están acordando.

«En el cuarto trimestre de 2020, fuimos testigos del cambio más destacado en la industria de los contenedores desde que tengo uso de razón», dijo el veterano director ejecutivo de Danaos, John Coustas.

Lo dijo durante la presentación de los resultados del cuarto trimestre y del año completo de 2020 del armador griego.

«En los últimos tres meses hemos firmado 27 reafiliaciones por periodos de 12 a 24 meses, con tarifas entre dos y tres veces superiores a las de los fletamentos que expiran», dijo el Dr. Coustas.

Añadió que al volver a fletar los buques, Danaos (NYSE:DAC) había cubierto más del 90% de los días de operación de su flota este año y una «parte significativa» de 2022 con tarifas de alquiler diarias mucho más altas. Las extensiones de los fletes harían que sus ingresos operativos de 2020, de 462 millones de dólares, fueran superados «en al menos 100 millones de dólares».

De hecho, el armador ha acordado extensiones de fletamento en casi la mitad de sus 58 buques en los últimos tres meses, con, por ejemplo, Zim ampliando su fletamento del panamax Zim Sao Paolo de 4.250 teu por dos años, con la tarifa de alquiler disparada de 8.300 dólares a 21.150 dólares por día.

«Ahora todo el mundo se centra en saber si la fuerza actual del mercado es sostenible, y por cuánto tiempo», dijo el Dr. Coustas. «Aunque se han hecho nuevos pedidos, la cartera de pedidos actual está en niveles históricamente bajos. Dado que hay un plazo de dos años para que los nuevos pedidos lleguen al agua, el crecimiento de la oferta debería ser moderado durante los próximos dos años.»

Danaos informó de que los ingresos netos para 2020 procedentes del fletamento de su flota de buques, cuyo tamaño oscila entre las 2.200 teu y las 13.100 teu, fueron de 153,6 millones de dólares, frente a los 131,3 millones de dólares del año anterior, y que gran parte de los 100 millones de dólares extra de ingresos estimados para este año van directamente a la cuenta de resultados.

El armador dijo que había recibido 3,9 millones de dólares de los administradores judiciales de la quiebra de Hanjin Shipping como parte de su reclamación de 600 millones de dólares por los contratos de fletamento no pagados cuando la compañía surcoreana colapsó en 2016.

Además, Danaos dijo que había visto cómo sus participaciones en bonos de las compañías Zim y HMM, negociadas como parte de sus reestructuraciones financieras, aumentaban de valor en consonancia con la mejora de la rentabilidad de las líneas: sus 10 millones de acciones en la compañía israelí están ahora valoradas en 205 millones de dólares, tras su reciente y exitosa cotización en la Bolsa de Nueva York.

Por su parte, Hapag-Lloyd, cliente de Danaos, comunicó ayer al mercado que sus beneficios, según sus cifras preliminares, serían mucho más elevados de lo previsto para el primer trimestre, con un ebitda de «al menos 1.800 millones de dólares», frente a los 517 millones del primer trimestre de 20.

Con los resultados de los viajes de enero, y las estimaciones de febrero y marzo basadas en reservas firmes, Hapag-Lloyd espera superar su rentabilidad del cuarto trimestre en un asombroso 50% en el primer trimestre de este año.

Lars Jensen, de SeaIntelligence, dijo que el anuncio proporcionaba «la primera visión cuantificada de la fuerza actual del mercado por parte de un gran transportista».