Los directores de compras, los directores técnicos y los agentes de compras lo están notando en los precios altos y los largos retrasos: A medida que la economía mundial vuelve a cobrar vida, un enorme desequilibrio en el tráfico de contenedores marítimos está agravando los cuellos de botella en la cadena de suministro.

Es difícil encontrar reservas de contenedores. Los retrasos son largos, con muchos cargadores esperando de 6 a 8 semanas por un contenedor. Los precios son altos: a menudo entre 3 y 5 veces las tarifas normales, según Alex Durante, director de ventas globales de Horizon Air Freight. Y las alternativas de transporte aéreo son aún más caras.

El desequilibrio de los contenedores afecta a todos los sectores de la economía mundial. Contribuye a la inflación, que va en aumento, reduciendo el poder adquisitivo de los consumidores en medio de una persistente escasez de bienes de consumo clave. Las pequeñas y medianas empresas se ven excluidas del comercio mundial por los elevados costes del transporte marítimo. Los envíos de alimentos sensibles al tiempo están atascados en los puertos de origen. Incluso la recuperación de los incendios forestales en el oeste de Estados Unidos es más lenta y costosa debido al aumento de los costes de los suministros de construcción.

¿Cuál es la causa del desequilibrio de los contenedores?

En los primeros días de la pandemia de COVID-19, los países de todo el mundo entraron en crisis. Muchas fábricas cerraron, reduciendo el suministro. Simultáneamente, la demanda de muchos productos de consumo y empresariales cayó en picado.

Con muchos puertos cerrados y una tripulación complicada por las restricciones de salud pública, las compañías navieras desconectaron muchos buques portacontenedores para esperar a que pasara la crisis. Esto dejó varados los contenedores vacíos, sin barcos disponibles para recogerlos y devolverlos a los países exportadores netos, como China.

En el último año, cuando la economía mundial ha vuelto a la vida, la recuperación ha sido desigual. Muchos países de Asia fueron los primeros en salir del bloqueo, pero se encontraron con una escasez de contenedores de cabeza para la exportación, mientras que las continuas restricciones en Europa y América dejaron varados los contenedores de retorno.

Con la relajación de las restricciones, la demanda en América ha repuntado con fuerza en los últimos meses, ampliando el histórico desequilibrio comercial entre Asia y América.

Todo esto ha provocado medidas agresivas por parte de los exportadores asiáticos para recuperar cualquier contenedor disponible, poniendo a otras regiones en competencia por una oferta insuficiente.

En toda la red mundial de transporte marítimo, la congestión portuaria causada en parte por la escasez de personal y las normas de cierre sigue retrasando cualquier intento de reequilibrar la oferta de contenedores.

¿Cómo afectan los desequilibrios de contenedores a los directores de compras, directores técnicos y agentes de compras?

«En primer lugar, los precios de los fletes aéreos están ahora mismo por las nubes», dice Durante, «porque hay una capacidad limitada. En algunos casos, los precios del transporte aéreo son de 2 a 4 veces más altos que antes de COVID. Esto ha provocado un cambio fundamental hacia el transporte marítimo, porque éste es mucho más barato que el aéreo. Así que hay un enorme cambio de carga que necesita ser movida por mar porque es prohibitivo moverla por aire».

Sin embargo, esa carga -incluidos los repuestos de los barcos más pequeños- que antes podía trasladarse rápidamente por vía aérea debe competir ahora por una oferta insuficiente de espacio para contenedores de transporte. Mientras tanto, los equipos de gran tamaño y los suministros a granel que siempre han sido demasiado grandes o demasiado costosos para ser enviados por aire, están tardando más en ser entregados por mar, a precios mucho más altos.

Los responsables de compras, los directores técnicos y los agentes de compras tienen que tomar decisiones a veces imposibles. ¿Esperar de 6 a 8 semanas para enviar por contenedor, a un precio entre 3 y 5 veces superior al de las tarifas marítimas normales, o enviar por aire, a un precio 10 veces superior al del mismo envío por mar?

En el caso de los equipos críticos que se necesitan con urgencia para mantener un barco en servicio, los retrasos pueden ser catastróficos, pero las soluciones pueden superar rápidamente el presupuesto de una flota.

¿Qué está haciendo Horizon para ayudar a los clientes a mantener sus flotas en funcionamiento sin exceder sus presupuestos?

«Estamos haciendo lo mismo que siempre», dice Durante, «pero dedicando mucho más tiempo a ello. Toda nuestra atención se centra en encontrar soluciones, porque sabemos que cada pedido es crítico.»

Horizon siempre ha gestionado envíos de emergencia para nuestros clientes, encontrando formas de trasladar piezas críticas por medio mundo cuando cada hora cuenta. Nos enorgullece encontrar siempre una manera, por muy difícil que sea la petición. Sin embargo, en la crisis actual, incluso los envíos que antes hubieran sido rutinarios están requiriendo toda la fuerza de la experiencia, creatividad y persistencia de nuestros agentes.

«Mientras que en el pasado podíamos acudir a 2 ó 3 navieras para encontrar capacidad disponible a buen precio y horario, ahora acudimos a 10 o más para encontrar la mejor disponibilidad», dice Durante. «También tenemos que movernos con rapidez, porque los precios que antes eran estables ahora cambian cada día».

A lo largo de la crisis, nuestro personal ha hecho a menudo turnos rotativos de 12 horas para encontrar, confirmar y supervisar las reservas adecuadas para cada entrega, de modo que nuestros clientes obtengan lo que necesitan, donde lo necesitan, para mantener sus flotas seguras, capaces y navegando.

¿Qué pueden hacer los directores de compras y los agentes de compras para asegurar la seguridad?

En resumen, dos cosas: planificar con antelación y confirmar rápidamente.

Planificar con antelación es una buena práctica incluso en los mejores tiempos, pero es realmente esencial mientras persista el desequilibrio de los contenedores. En la medida de lo posible, anticipe lo que sus buques necesitarán dentro de dos meses, y pídalo ahora en lugar de esperar hasta el último momento. Cuanto más equipo de trabajo nos dé, mejor podremos encontrar soluciones que equilibren los costes con sus plazos.

Tanto si hace el pedido con mucho tiempo de antelación como si necesita un envío de última hora debido a una emergencia inesperada, nos esforzaremos por encontrar una capacidad de contenedores disponible que se ajuste a sus plazos y no le haga perder el presupuesto.

Cuando le presentemos una buena opción, confírmela con nosotros lo antes posible. Debido a la intensa demanda de espacio en contenedores en este momento, ese espacio disponible puede desaparecer horas después. Si todavía está disponible al día siguiente, el precio puede haber subido.

Cuanto antes confirme un precio y un horario con nosotros, antes podremos volver a la línea de vapor y asegurar ese espacio para usted.

¿Cuándo y cómo se reequilibrará el mercado de contenedores?

La respuesta corta: no lo sabemos. Pero, con los actuales retrasos en el transporte de contenedores, que oscilan entre los 45 y los 60 días, sabemos que esto continuará durante muchos meses como mínimo.

«Creo que esto va a durar al menos un año más», dice Durante. «La congestión portuaria por sí sola no va a ceder a corto plazo. Eso unido a la escasez de mano de obra que estamos sufriendo, no hay suficientes manos, no hay suficientes equipos para llevar a cabo las operaciones regulares. Basta con pensar en un atasco en el que no se despeja el accidente de la carretera».

Por mucho que dure la crisis, haremos lo que sea necesario para entregar a nuestros clientes, de puerta a cubierta, dentro del presupuesto y a tiempo. A pesar de todos los retos, los barcos seguirán moviendo el mundo, y nosotros estaremos a su lado, listos y dispuestos a ayudar.

El desequilibrio de los contenedores está complicando el transporte marítimo, pero a nosotros nos encantan los retos. Póngase en contacto con Horizon Air Freight y le conseguirán lo que necesita, donde lo necesita, dentro del presupuesto, con nuestro liderazgo en el sector, con un 99% de entregas a tiempo.

Traducción realizada con la versión gratuita del traductor www.DeepL.com/Translator