Si bien se espera que la OMI 2020 aporte grandes beneficios al mercado de buques petroleros para productos, la situación geopolítica aún podría amortiguar su impacto.

En general, se espera que algo trascendental suceda en el mercado de los petroleros de productos en 2020, debido a la necesidad de transportar grandes cantidades de combustible con bajo contenido de azufre, gasóleo para uso marítimo y/o mezclas de combustibles desde las refinerías hasta los puertos.

Se espera que esto se lleve a cabo mediante un endurecimiento de las tarifas y la absorción del exceso de buques petroleros para productos durante el segundo semestre de 2019. A finales del primer semestre de 2019, las señales eran positivas de que la profecía de IMO 2020 se haría realidad.

El analista naviero de Fearnley Securities, Peder Nicolai Jarlsby, dirigió un panel en la Semana del Dinero Marino en Nueva York en junio de 2019 para discutir el impacto de IMO 2020 en la flota de petroleros de productos. A él se unieron el director ejecutivo de Ardmore Shipping, Anthony Gurnee; el director financiero de d’Amico, Carlos Balestra di Mottola; el presidente y director ejecutivo de Diamond S Shipping, Craig Stevenson Jr. y el director financiero de Topships, Alexandros Tsirikos.

Todo el panel expresó su confianza para el próximo año; el Sr. di Mottola fue positivo debido a la posición de d’Amico como transportista de productos refinados y señaló que la curva de precios a plazo para productos refinados como el diesel estaba mostrando un precio mensual más alto hasta finales de 2019. En su opinión, esto impulsará el rendimiento de las refinerías a medida que avance el año y habrá más productos refinados que transportar.

Otro factor positivo que apoya la recuperación del mercado de petroleros de productos a principios de 2020 es el desplazamiento de los productos refinados. Se espera que IMO 2020 disloque hasta tres millones de barriles al día de productos petrolíferos sucios (DPP).

A nivel mundial, las refinerías están llegando al final de una temporada de mantenimiento excepcionalmente larga, que incluye modificaciones de los hidrocraqueadores para aumentar la cantidad de destilados medios a expensas del fuel oil con alto contenido de azufre.

Con señales tan claras en el horizonte, los fletadores se han trasladado para asegurar el tonelaje. Según el Sr. Tsirikos de Topships, las tarifas de fletamento por tres años para un buque tanque MR equipado con fregadero han alcanzado los 18.000 dólares diarios. El orador prevé que esos niveles de tasas firmes se mantendrán a medida que avance el año.

El Sr. Stevenson Jr. de Diamond S Shipping tampoco tenía ninguna duda de que IMO 2020 era el principal impulsor en el mercado de los petroleros de productos. «El transporte marítimo ama los cambios masivos en un corto período de tiempo. Sólo consume la capacidad», dijo.

Señaló que la cartera de pedidos de petroleros de productos era «superbaja» y que esperaba que su empresa aprovechara al máximo la oportunidad que ofrece la OMI 2020.

Aspectos negativos

El Sr. Nicolai Jarlsby deseaba saber qué consideraban los miembros del grupo los posibles aspectos negativos de la influencia de la OMI 2020 en el mercado de los petroleros de transporte de productos.

Tres cuestiones principales citadas fueron el sentimiento: si cada propietario y operador esperaba un mercado firme, entonces existe la posibilidad de expectativas irrazonables.

El segundo aspecto potencialmente negativo es geopolítico: la situación en Oriente Medio, especialmente en los alrededores del Estrecho de Hormuz, pesa mucho en la mente de los propietarios de los petroleros de transporte de productos. Se reconoce que la última situación ha provocado, a corto plazo, un aumento de los fletes de los buques petroleros para productos en la región. A largo plazo, los propietarios y operadores comenzarán a evitar la región cuanto más largo y/o más intenso sea el conflicto.

La otra influencia geopolítica en el mercado de los petroleros de transporte de productos tiene que ver con las tensiones comerciales entre los EE.UU. y China. Una resolución reabriría el comercio de petroleros de crudo entre uno de los mayores productores de crudo y uno de los mayores consumidores, incrementando masivamente la demanda de tonelada-milla de petroleros de crudo y eliminando todos los grandes petroleros que se hayan introducido en el mercado de los petroleros de productos.

Lo desconocido desconocido sería un acontecimiento que destruiría el esperado aumento de la demanda a partir de IMO 2020. El grupo consideró que esto podría adoptar la forma de un cambio de combustibles. Un fallo en el proceso podría reducir la oferta si los buques tienen dificultades para hacer frente a las nuevas mezclas de combustibles.

Con respecto a la situación del combustible y a la OMI 2020, los miembros del panel que operan buques sin depuradores informaron que sus planes de cambio comenzarán en noviembre. Se observó el uso de aditivos especiales para acelerar la limpieza de los tanques. El combustible mezclado será cargado y cuidadosamente monitoreado en los primeros viajes para asegurar que el comportamiento esté en línea con las expectativas.

Un propietario expresó su preocupación por el estrecho margen de especificación del azufre en los combustibles mezclados en comparación con el actual combustible residual de alto contenido de azufre. Hay indicios de que el combustible mezclado tiene una vida útil más corta en términos de estabilidad y podría empezar a separarse en el depósito de combustible, lo que daría lugar a incoherencias en el sistema de combustible y a la posibilidad de que falle el PSC a pesar de tener a bordo el combustible adecuado. Una interpretación estricta del PSC desde el primer día podría ver una reducción significativa en el suministro de productos a los petroleros si los buques están inactivos mientras resuelven los problemas de combustible.

«En el camino hacia el final del año, el vástago del búnker va a ser más importante que la carga, en términos de hacerlo bien», dijo el Sr. Gurnee de Ardmore Shipping.

Por el lado de la oferta, el sector de los buques petroleros para productos tiene una de las carteras de pedidos más bajas de los últimos años. Los propietarios del panel consideraron que, si bien esto representaba una oportunidad, sólo los que tenían dinero en efectivo o conexiones con entidades apoyadas por el Estado podían hacer pedidos.

Lo mejor sería comprar activos jóvenes de alta calidad de otros propietarios o sus reventas de edificios nuevos («comprar su lugar en la fila», como dijo un propietario). Pero, ¿hay una base para pedir un petrolero de productos que podría estar en funcionamiento durante los próximos 20 años, sobre la base de un aumento de la OMI 2020? Muchos pensaban que no, y el mayor problema era la especificación técnica de un buque petroleros de productos que podría seguir operando dentro de 20 años (o incluso cinco años, dada la velocidad del cambio tecnológico y la tendencia a descarbonizar el transporte marítimo). Sin una respuesta a esta pregunta fundamental, los propietarios y operadores del panel se retuvieron en el pedido, a pesar de las señales positivas del mercado.