Los buzos buscaron más cadáveres a primera hora del martes alrededor del naufragio de un barco destruido por un incendio en la costa del sur de California, cuando las autoridades iniciaron una investigación sobre uno de los peores desastres marítimos de la zona.

Los equipos de emergencia encontraron al menos 25 cuerpos después de que el incendio estalló antes del amanecer del lunes, dejando a nueve personas aún desaparecidas, reportó Associated Press. Los guardacostas se negaron a confirmar las cifras.

«Estamos buscando cuerpos ahora», dijo la portavoz del Departamento de Bomberos de Santa Bárbara, Amber Anderson.

Las llamas rompieron el barco de buceo Concepción, que estaba amarrado frente a la isla Santa Cruz, atrapando a los pasajeros bajo cubierta. Cinco de los seis tripulantes lograron escapar en un bote inflable, pero no se ha encontrado a nadie más.

El barco se hundió más tarde en la mañana y actualmente estaba boca abajo bajo más de 60 pies (18 metros) de agua, dijo la policía.

Los testigos informaron que escucharon varias explosiones, pero las autoridades dijeron que era demasiado pronto para decir qué causó el incendio. El sheriff del condado de Santa Bárbara, Bill Brown, dijo el lunes que los tanques de buceo o de propano de la Concepción podrían haber explotado en las llamas.

La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte federal dijo que había enviado un equipo de ingenieros y especialistas en incendios para investigar el incendio.

Había un total de 33 pasajeros y seis miembros de la tripulación a bordo del Conception, un barco de 75 pies, cuando el incendio comenzó alrededor de las 3:15 a.m. (1015 GMT) del lunes, dijeron las autoridades.

Los supervivientes buscaron refugio en un barco pesquero amarrado en las cercanías, golpeando en el costado para despertar a Bob Hansen y a su esposa, que dormían a bordo.

«Cuando miramos hacia afuera, el otro barco estaba totalmente envuelto en llamas, de proa a popa», dijo Hansen al New York Times. «Había explosiones cada pocos latidos. No puedes prepararte para eso. Fue horrible».

Después de pedirles ropa prestada a los Hansen, algunos miembros de la tripulación se dirigieron hacia la Concepción para buscar sobrevivientes sin suerte, dijo Hansen.

Los investigadores dijeron que una sola llamada de auxilio vino del barco que reportó el incendio.

«Sucedió lo suficientemente rápido como para que mucha gente no pudiera bajar», dijo el comandante de la Guardia Costera de Estados Unidos, Matthew Kroll, a CNN.

El barco de buceo fue alquilado por Worldwide Diving Adventures, una empresa de excursiones de Santa Bárbara, California. Dijo en su sitio web que la Concepción estaba en una excursión de tres días a las Islas del Canal, y que debía regresar a Santa Bárbara a las 5 p.m. del lunes.

El propietario del barco, Truth Aquatics, remitió las consultas sobre el accidente a un centro conjunto de medios de comunicación. «Esto es todavía una búsqueda y rescate en curso», dijo.