Por Jennifer A. Dlouhy (Bloomberg) –

Seis semanas después de que un juez federal ordenara al gobierno de Biden reanudar la venta de arrendamientos de petróleo y gas en terrenos federales, no hay señales de que lo haya hecho y la secretaria del Interior, Deb Haaland, se esforzó el martes en explicar por qué.

«Estamos evaluando nuestras opciones», dijo Haaland al Comité de Energía y Recursos Naturales del Senado en medio de fuertes críticas de los republicanos. «Hay mucho trabajo para avanzar en eso».

Un juez federal de distrito con sede en Luisiana emitió el 15 de junio un requerimiento preliminar contra la orden del presidente Joe Biden de pausar la venta de arrendamientos en tierras y aguas federales para que se pudiera considerar a la luz de sus impactos climáticos. El juez ordenó a Interior que reanudara inmediatamente el arrendamiento, pero la agencia no ha programado ninguna subasta ni ha reprogramado las ventas aplazadas a principios de este año.

Haaland se enfrentó a las duras críticas de nada menos que siete de los 20 senadores de la comisión, en medio de la creciente frustración bipartidista por la paralización de nuevos arrendamientos en zonas que proporcionan aproximadamente una cuarta parte de la producción de petróleo de Estados Unidos.

«La pausa está desafiando de hecho la orden del juez federal de continuar», dijo el senador Bill Cassidy, republicano de Luisiana.

Haaland admitió que «técnicamente, supongo, se podría decir que la pausa sigue vigente». Pero insistió en que la agencia está cumpliendo la orden judicial y está avanzando en la publicación de un informe provisional para orientar las futuras decisiones de arrendamiento. Se espera que el informe recomiende aumentar los cánones que las empresas pagan por la extracción de combustibles fósiles, entre otros cambios.

Los defensores de la industria petrolera han dicho que el Departamento del Interior puede programar rápidamente las ventas de arrendamiento confiando en el análisis ambiental anterior del gobierno, incluidas las evaluaciones realizadas por la administración Trump. Sin embargo, los conservacionistas argumentan que se necesita un mayor escrutinio para garantizar que esas subastas cumplan con las leyes federales, incluyendo la forma en que el desarrollo de petróleo y gas de los arrendamientos recién vendidos afectará al cambio climático.

«No es un interruptor que se pueda encender», dijo Haaland. «Hay mucho trabajo que conlleva una venta de arrendamiento».

Los senadores James Lankford, de Oklahoma, y Cindy Hyde-Smith, de Misisipi, presionaron sin éxito para que se estableciera un calendario más definitivo.

«Sólo hay una expectativa de que cuando una orden judicial interviene y dice ‘oye, esto no es legal para detenerlo indefinidamente’, que realmente se va a avanzar hacia esto», dijo Lankford.

Las repetidas garantías de Haaland de que el informe estaría «pronto» provocaron la burla de la senadora Lisa Murkowski, republicana de Alaska.

«No voy a preguntarle cuándo cree que va a llegar porque creo que sé cuál es su respuesta», dijo Murkowski. «Espero que pueda sentir la frustración que muchos de nosotros tenemos al anticipar esto y preguntarnos cuándo podremos esperar que cumpla con la orden del juez».

La frustración cruzó las líneas de los partidos. El presidente Joe Manchin, demócrata de Virginia Occidental, dijo que «apoyaba el deseo de la administración de poner en pausa los arrendamientos», pero «ahora estamos bien en el plazo de principios de verano, cuando se nos dijo que la revisión estaría terminada».

«Necesitamos un plan para avanzar en el arrendamiento responsable de petróleo y gas, tanto en tierra como en alta mar, para mantener nuestra independencia energética», dijo Manchin.