En los próximos diez años, la comunidad internacional debe invertir masivamente en las ciencias oceánicas para encontrar soluciones innovadoras a los principales desafíos mundiales. Este es el objetivo, la razón de ser misma del Decenio de las Naciones Unidas de las Ciencias Oceánicas para el Desarrollo Sostenible 2021-2030, que comenzará el 1º de enero proclamando «La ciencia que necesitamos para el océano que queremos».

A principios del tercer milenio, la oceanografía tiene la capacidad de identificar problemas y ofrecer soluciones, siempre que dejemos de descuidar su contribución. A medida que el mundo se adapta a la nueva normalidad con la aparición del coronavirus, las ciencias oceánicas desempeñarán un papel importante en los esfuerzos de recuperación después de la pandemia. Audrey Azoulay, directora general de la UNESCO

Aunque la investigación oceanográfica es una de las esferas más prometedoras de la ciencia aplicada, los Estados sólo dedican en promedio el 1,7% de sus presupuestos de investigación a las ciencias oceánicas, mucho menos que en otras esferas científicas, según el Informe Mundial sobre las Ciencias Oceánicas, publicado por la Comisión Oceanográfica Intergubernamental (COI) de la UNESCO el 14 de diciembre.

Esto es tanto más difícil de justificar cuanto que la contribución del mar a la economía mundial fue estimada en 1,5 billones de dólares de los EE.UU. en 2010 por la OCDE, cifra que dista mucho de ser insignificante y que probablemente se ha subestimado. Ese mismo año, la economía marítima proporcionó empleo a tiempo completo a los entonces 30 millones de puestos de trabajo directos a tiempo completo.

La pesca representa la mayor contribución del océano a la economía mundial: el océano es el medio de vida de más de 3.000 millones de personas. Los mares también desempeñan un papel esencial en una amplia gama de actividades económicas: comercio, transporte de energía, turismo, combustibles fósiles, petróleo y gas, y, cada vez más, las energías renovables con el desarrollo de la energía eólica marina. La salud, la seguridad y el bienestar de los seres humanos dependen de la salud y el conocimiento del océano en su conjunto. Esta labor la lleva a cabo la UNESCO, que coordina en particular los sistemas de alerta temprana de tsunamis y la educación oceánica para combatir la contaminación plástica del pulmón azul del planeta.

Un mejor conocimiento del océano, que cubre el 71% del planeta, podría contribuir aún más al desarrollo. Hasta la fecha, sólo alrededor del 20% del fondo marino está cartografiado en alta resolución. Hay vastas zonas aún por estudiar, en particular las regiones del Ártico, sobre las cuales hay muy poco, de su distribución de especies, ecosistemas y procesos oceánicos. En un momento en que la capacidad de los océanos para mitigar el calentamiento de la Tierra está al límite, parece indispensable una mejor comprensión de los fenómenos oceánicos.

La Asamblea General de las Naciones Unidas ha aprobado siete resultados para el Decenio de las Ciencias Oceánicas para el Desarrollo Sostenible hasta 2030:

  • Un océano limpio donde se identifiquen y reduzcan o eliminen las fuentes de contaminación,
  • Un océano saludable y resistente donde los ecosistemas marinos son comprendidos, protegidos, restaurados y administrados,
  • Un océano productivo que apoye el suministro sostenible de alimentos y una economía oceánica sostenible,
  • Un océano predecible donde la sociedad entiende y puede responder a las condiciones cambiantes del océano,
  • Un océano seguro en el que la vida y los medios de subsistencia estén protegidos de los peligros relacionados con el océano,
  • Un océano accesible con acceso abierto y equitativo a los datos, la información y la tecnología, y la innovación,
  • Un océano inspirador y atractivo en el que la sociedad comprende y valora el océano en relación con el bienestar humano y el desarrollo sostenible.

El Plan de Aplicación del Decenio se elaboró mediante un proceso de consultas en el que participaron todas las regiones oceánicas y fue aprobado por la Asamblea General de las Naciones Unidas. En palabras del Secretario Ejecutivo de la UNESCO-COI, Vladimir Ryabinin, «Necesitamos revolucionar la forma en que utilizamos las ciencias oceánicas.

El Decenio crea las condiciones para esta transición cualitativa al provocar un cambio de paradigma en la producción de conocimientos oceánicos para orientar la elaboración de soluciones más sostenibles para el planeta». La comunidad internacional se comprometió a lograr el uso sostenible del océano para 2030 cuando suscribió el Objetivo de Desarrollo Sostenible 14.